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Ouf ! Spirit passera l'hiver à l'abri sur Mars !

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Le pauvre Rover Spirit, handicapé par la panne de sa roue avant droite, a enfin atteint une zone où il pourra passer l'hiver. Désormais, il est en sécurité et peut recharger tranquillement ses batteries.

Image prise par Spirit le 10-02-2006 Motif de roches stratifiées situé au sommet du bas plateau "Home Plate" L'origine de ces strates pourrait être la chute de matériaux, consécutivement à une éruption volcanique ou à un impact de météorite

Par contre, il a dû renoncer à sa zone d'hivernage initiale, la colline McCool Hill, au profit de Low Ridge Haven, une pente orientée au nord, et inclinée de 11,5 degrés.

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Le Rover Spirit est sauf et paré pour l'hiver ! (Crédits : JPL/NASA)

Le 13 mars dernier, au 779ième jour sur Mars, le moteur actionnant l'une des six roues de Spirit tombait en panne. La perte de l'une de ses « pattes » forçait alors le robot à progresser en marche arrière. A l'époque, les ingénieurs s'étaient montrés prudents, et avaient préféré ne pas se prononcer sur la réversibilité du processus. Aujourd'hui, ils estiment que, pour le reste de sa mission, le Rover ne pourra effectivement compter que sur cinq roues.

L'hiver martien arrivant à grand pas, Spirit devait initialement rejoindre une position inclinée sur la colline McCool Hill, lui permettant de capter le maximum de rayonnement solaire. La NASA s'était demandée si le Rover parviendrait jusque là et, en effet, il s'est empêtré dans une zone sablonneuse, qui s'est rapidement révélée infranchissable.

L'équipe a dû élaborer un plan B. Elle a choisi de diriger le robot vers une pente orientée au nord, Low Ridge Haven. Dès qu'il a atteint cette position, l'approvisionnement en rayonnement solaire a bondi de 20 %. L'équipe s'est félicitée de cette réussite : « le Rover est sauvé ! » a déclaré Steve Squyres.

Pendant ce temps, Opportunity continue son petit bonhomme de chemin en direction du cratère Victoria.

Depuis leur arrivée sur la planète rouge, en janvier 2004, les deux Rovers ont couvert chacun une distance de 6,5 kilomètres à la surface de Mars. Spirit a une nouvelle fois démontré sa ténacité, et nos deux robots semblent de plus en plus attachés à leur planète !

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