Ici, une vue d’artiste d’une planète géante en orbite autour d’une étoile jeune et rappelant le cas de 2MASS 1155-7919 b, le bébé planète géante découvert par des chercheurs du Rochester Institute of Technology (États-Unis). © Nasa, JPL-Caltech, R. Blessure (SSC-Caltech)
Sciences

C’est le bébé planète géante le plus proche de la Terre

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Quelque part dans la constellation du Caméléon, une constellation de l'hémisphère sud, des astronomes ont découvert une exoplanète pas tout à fait comme les autres. À ce jour, le bébé planète géante le plus proche de la Terre.

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[EN VIDÉO] Interview : combien d'exoplanètes ont été découvertes à ce jour ?  Les exoplanètes sont des planètes évoluant en dehors de notre Système solaire. Elles sont difficilement identifiables de par leur éloignement et surtout parce qu’elles n’émettent pas directement de lumière. Le Cnes (Centre national d'études spatiales) a interviewé Michel Viso, responsable des programmes d’exobiologie, pour savoir combien de ces planètes ont été découvertes à ce jour. 

À ce jour, plus de 4.000 exoplanètes ont été découvertes par les astronomes. Pour la plupart dans les environs -- à l'échelle de l'Univers et même de notre Voie lactée -- de notre Système solaire. Des planètes aux caractéristiques variées. Mais celle que nous présentent aujourd'hui des chercheurs du Rochester Institute of Technology (États-Unis) est d'une certaine façon unique en son genre. C'est le bébé planète géante le plus proche de la Terre jamais découvert.

Baptisée 2MASS 1155-7919 b, la planète géante naissante est associée au groupe stellaire epsilon Chamaeleontis, à quelque 330 années-lumière de notre Système solaire. Des étoiles qui appartiennent à la constellation du Caméléon située à proximité du pôle sud céleste.

Le bébé planète géante découvert par des chercheurs du Rochester Institute of Technology (États-Unis) orbite à quelque 330 années-lumière seulement de notre Terre, du côté d’epsilon Chamaeleontis. © Till Credner, Wikipedia, CC by-sa 3.0

Une exoplanète aux caractéristiques étonnantes

« L'objet que nous avons découvert est très jeune. Sa masse ne dépasse pas dix fois celle de Jupiter. Il s'agit probablement d'un bébé planète qui n'a pas encore achevé son cycle de formation », commente Annie Dickson-Vandervelde, astronome dans un communiqué du Rochester Institute of Technology. Une observation rare puisque la plupart des planètes dévoilées jusqu'ici apparaissent anciennes.

Ce sont les données de l'observatoire spatial Gaia qui ont permis la découverte. Et les chercheurs précisent que le bébé planète géante orbite autour d'une étoile qui n'a pas plus de 5 millions d'années, soit mille fois moins que notre Soleil. Elle se situe par ailleurs à quelque 600 fois la distance Terre-Soleil de son étoile. Un éloignement que les astronomes n'expliquent pas. Mais ils comptent sur de prochaines observations pour lever le voile sur ce mystère.

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