Aux confins du Système solaire, à plus de 4 milliards de kilomètres de nous, l'action du Soleil se fait encore sentir. Le VLT a observé des variations saisonnières sur Triton.
Cela vous intéressera aussi

TritonTriton est le plus gros satellite de NeptuneNeptune, dernière planète du Système solaireSystème solaire depuis le déclassement de Pluton. Découvert en 1846 par William Lassell, Triton est un astreastre qui intrigue les astronomesastronomes. Ce très gros satellite (son diamètre avoisine les 2.700 kilomètres, soit 40% de plus que PlutonPluton) tourne sur une orbiteorbite circulaire rétrograde autour de Neptune. La capture de Triton par Neptune fait toujours l'objet de spéculations.

Survolée en 1989 par la sonde américaine Voyager 2, sa surface a révélé un cryovolcanisme intense. La sonde a observé des geysersgeysers d'azoteazote provoqués par l'action gravitationnelle qu'exerce l'imposante et proche Neptune.

Depuis Voyager 2, les observations de Triton ont été limitées : pas évident d'étudier un astre aussi éloigné. Une équipe d'astronomes conduite par Emmanuel Lellouch (Lesia) a utilisé le spectrographespectrographe Crires (Cryogenic High-Resolution Infrared Echelle Spectrograph) couplé au VLTVLT (Very Large Telescope) de l'Eso pour analyser en détail l'atmosphèreatmosphère du satellite.

La surface de Triton observée par la sonde <em>Voyager 2</em> en 1989. Crevasses, collines de glace et cryovolcans sont au programme. Crédit Nasa<br />

La surface de Triton observée par la sonde Voyager 2 en 1989. Crevasses, collines de glace et cryovolcans sont au programme. Crédit Nasa
 

Des changements saisonniers perceptibles

Triton vit au rythme d'un changement de saisonsaison tous les 41 ans environ (Neptune parcourant son orbite en 165 ans). L'été a débuté dans l'hémisphère australhémisphère austral il y a une dizaine d'années et l'atmosphère se réchauffe, malgré une température moyenne à la surface d'environ -235°C. Les astronomes ont découvert la présence de méthane et de monoxyde de carbonemonoxyde de carbone gelés qui, en se sublimant, viennent épaissir la fine atmosphère d'azote.

Ce phénomène augmente la pression atmosphériquepression atmosphérique. Sur Triton elle est actuellement estimée entre 40 et 65 microbars, soit quatre fois plus que ce qu'avait mesuré Voyager 2Voyager 2 en 1989. A l'époque du passage de la sonde, c'était le printemps austral sur ce satellite de Neptune et la sublimationsublimation du méthane et du monoxyde de carbone était beaucoup moins importante.

La sensibilité de Crires et de ses successeurs va permettre de suivre l'évolution atmosphérique sur Triton au cours des prochaines décennies et de rechercher parallèlement des traces de monoxyde de carbone sur Pluton, une cousine de Triton encore plus éloignée.