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La nébuleuse planétaire NGC 2818, le joyau invisible...

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Le télescope spatial Hubble a montré une image inédite d'une nébuleuse planétaire connue, NGC 2818, et en révèle composition chimique.

La nébuleuse planétaire NGC 2818. Crédit Nasa/Hubble

Située à 10.000 années-lumière dans la constellation de la Boussole et tapie au sein de l'amas ouvert NGC 2818A, la nébuleuse planétaire NGC 2818 n'attire pas le regard. Il est vrai qu'avec une magnitude visuelle de 8,2, elle n'est même pas visible à l'œil nu. Mais pour la vue perçante de Hubble, il en va tout autrement.

L'appellation nébuleuse planétaire est trompeuse et provient d'un passé où les premiers astronomes, loin de disposer des moyens d'observation actuels, considéraient ces nuages de gaz plus ou moins circulaires comme de lointaines planètes. Il s'agit en réalité d'étoiles qui, arrivées en fin de vie, ont violemment expulsé sous forme de gaz une bonne partie de la matière qui les composait.

Le télescope spatial Hubble a totalisé deux heures de pose, étalées sur les 27 et 28 novembre 2008, pour saisir cette image détaillée de NGC 2818 au moyen de la caméra planétaire WFPC 2 (Wide Field Planetary Camera 2) où le rouge correspond à l'émission de l'azote, le bleu de l'oxygène et le vert de l'hydrogène.

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