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Découverte : une planète aux trois soleils

ActualitéClassé sous :Astronomie , HD 188753 , planète autour de trois étoiles

Une planète extrasolaire a été découverte autour de non pas une, ni deux, mais bien de trois étoiles. Cette surprenante disposition va mettre à mal bien des modèles de formation planétaire et notre compréhension de ces processus. Cette planète, légèrement plus grande que Jupiter a été découverte au moyen du télescope Keck I de 10 m.

Vue d'artiste du système planétaire HD 188753, sa planète et ses 3 étoiles !
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Quant au système planétaire, HD 188753 c'est son nom, il évolue dans la constellation du Cygne, à quelque 149 années-lumière de la Terre. Il se compose de trois étoiles de tailles et de couleurs différentes. La plus grande est semblable au Soleil. Les trois astres évoluent dans une région aussi vaste que la distance du Soleil à Saturne. Bref, l'environnement dans lequel évolue cette planète est tout simplement spectaculaire, et l'on se demande comment la planète se comporte face aux formidables effets de marées, de gravitation qui doivent s'exercer sur elle.

L'observation précise a été rendue possible par l'élaboration d'une nouvelle méthode qui permet de mesurer avec précision les vitesses de tous les membres des systèmes binaires et systèmes multiples. Cette technique a été utilisée pour une recherche de planètes extrasolaires dans de tels systèmes au moyen du télescope Keck I. La planète mise en évidence dans le système de HD 188753 est la première de ce type.

Les scientifiques pensent que les mêmes processus de base mènent à la formation de planètes autour d'étoiles uniques et de systèmes binaires ou multiples, ces deux possibilités devant se retrouver à égalité dans l'Univers. Les planètes découvertes autour de systèmes stellaires complexes devraient confirmer nos théories de formation planétaire.

Cette découverte étonne. Le fait même qu'une planète peut exister au sein d'un système triple est énigmatique. Précisons que les étoiles binaires et multiples sont des systèmes très courants dans la Galaxie. Selon les dernières projections, ces systèmes seraient 20% plus nombreux que les étoiles simples.

La plupart des planètes extrasolaires découvertes, l'ont été autour d'étoiles simples car initialement les scientifiques n'imaginaient pas chercher des exoplanètes ailleurs. D'une part les méthodes de détection utilisées par les astronomes donnent des résultats aléatoires, et d'autre part, nos théories de formation de systèmes planétaires ne sont vraiment pas optimistes pour la probabilité de voir une planète évoluer autour de plusieurs étoiles.

Les scientifiques sont perplexes et ne s'expliquent pas la formation de cette planète. D'après nos connaissances, les 'Jupiter chaude' se forment à l'intérieur d'un disque de gaz et de poussière. Jusqu'à 3 unités astronomiques, il existe suffisamment de matière pour former un noyau protoplanétaire capable de donner naissance à une planète géante par accrétion de gaz et de poussière. Après leur formation, ces planètes sont censées migrer vers une orbite plus rapprochée.

Or, dans le cas HD 188753, les deux compagnons stellaires se rapprocheraient du disque autour de l'étoile principale à un rayon de seulement 1,3 unité astronomique, de sorte que théoriquement il n'existerait pas d'espace pour qu'une planète de ce type puisse se former...

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