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En bref : Philae rebondissant vu par Rosetta

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Le premier toucher de Philae sur sa comète a été photographié depuis la sonde Rosetta. On distingue l'atterrisseur quelques minutes avant qu'il ne vienne heurter le sol à quelques kilomètres à l'heure.

Le 12 novembre à 15 h 32 TU (16 h 32 en France métropolitaine, 511 millions de kilomètres plus loin), Philae a touché le sol de la comète 67P/Churyumov-Gerasimenko, soulevant un nuage de poussières (à gauche). À droite, un examen détaillé de l'image prise 3 mn 34 s avant le contact a révélé l'atterrisseur Philae lui-même, mais aussi son ombre (shadow). Dans les minutes qui ont suivi, l'atterrisseur était reparti pour une dernière promenade. © Esa/Rosetta/NAVCAM – CC BY-SA IGO 3.0

En analysant les images prises par Rosetta lors de l'atterrissage de Philae sur la comète 67P/Churyumov-Gerasimenko, mercredi 12 novembre, l'Esa n'a pas seulement repéré le nuage de poussières soulevé par l'engin lors de son premier toucher. Un examen détaillé a montré deux formes fugitives. L'une, affirme l'Esa, est celle de Philae lui-même et l'autre serait son ombre sur le sol.

L'atterrissage a eu lieu très près de l'endroit prévu mais, on le sait, l'engin a rebondi, faute d'ancrage immédiat, dans la très faible gravité locale (environ un cent millième de la pesanteur terrestre). C'est un kilomètre plus loin que l'atterrisseur a terminé son périple et Rosetta ne l'a toujours pas repéré. Comme nous l'expliquions, l'atterrisseur a vidé sa pile électrique et n'émettra plus tant que les panneaux solaires n'auront pas rechargé suffisamment la batterie secondaire.

Mais il ne s'agirait que d'un bonus : la partie principale de la mission scientifique est en majeure partie réussie. Philae, avant de s'éteindre, a communiqué une série de résultats de plusieurs instruments, dont l'analyseur (Cosac) chargé d'identifier les composants de l'échantillon apparemment extrait par la foreuse. Francis Rocard, du Cnes, nous fera très prochainement un premier bilan de ces résultats, qui devront être analysés dans les semaines à venir.