Au terme de huit ans de construction, le grand télescope binoculaire LBT, situé sur le mont Graham en Arizona, a ouvert l'un de ses yeux et a fourni le 12 Octobre dernier ses premiers clichés. Ceux-ci concernent la galaxie en spirale NGC891, située à 24 millions d'années-lumière de la Terre, dans la constellation d'Andromède. Pour les astronomes, le miroir de 8,4 mètres de diamètre du télescope a délivré des images d'une acuité remarquable, et a prouvé que le LBT est apte à relever son défi : surpasser Hubble et se poser en concurrent direct des réseaux interférométriques géants Keck et VLT.
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Premier cliché du LBT, obtenu le 12 Octobre 2005<br />Galaxie NGC891, située dans la constellation d'Andromède<br />Crédit : Large Binocular Telescope Corporation

Premier cliché du LBT, obtenu le 12 Octobre 2005
Galaxie NGC891, située dans la constellation d'Andromède
Crédit : Large Binocular Telescope Corporation

LBT : le concurrent direct des grands interféromètres actuels

« Le LBT nous ouvrira de nouvelles possibilités dans l'exploration des planètes extrasolaires », se sont enthousiasmés Thomas Henning et Tom Herbst, de l'institut Max PlanckPlanck d'Heidelberg, après observation des premières images délivrées par le télescopetélescope.

Inauguré en octobre 2004, le LBT (Large Binocular Telescope) est le fruit d'un projet commun des universités et d'une quinzaine de laboratoires et instituts de recherche américains, allemands et italiens. D'un coût global de 120 millions de dollars, il a été financé à hauteur de 50% par les Etats-Unis.

Construit sur un bâti d'élévation azimutale de près de 380 tonnes, il accueille deux miroirs en verre borosilicaté de 331 pouces de diamètre (8,4 mètres), espacés centre à centre de 14,4 mètres. Par soucissoucis d'allègement de la massemasse de verre, le moule utilisé pour leur fabrication était constitué de mille six cents tuiles réfractairesréfractaires dessinant une structure en nid d'abeille, dans laquelle on a « coulé » le verre porté à 1100 degrés celsiuscelsius. Grâce à ce protocoleprotocole révolutionnaire, ces miroirs de 16 tonnes chacun sont aujourd'hui les plus légers en regardregard de leur diamètre, mais aussi les plus grands de type alvéolés jamais construits (le précédent record était détenu par les deux télescopes Magellan, de 6,5 mètres de diamètre). En outre, ils sont également les plus lumineux : avec une focale de 9,5 m, leur rapport focale sur diamètre n'est que de 1,14 !

Miroir primaire du LBT, de 8,4 mètres de diamètre <br />Crédit : Large Binocular Telescope Corporation

Miroir primaire du LBT, de 8,4 mètres de diamètre
Crédit : Large Binocular Telescope Corporation

Si chaque miroirmiroir constitue à lui seul un télescope performant, l'objectif du LBT est de fonctionner comme interféromètre. En effet, dans cette configuration optique, il permet d'égaler la résolutionrésolution d'un télescope de 22,8 mètres de diamètre.

Schéma de principe de l'interférométrie à deux télescopes

Schéma de principe de l'interférométrie à deux télescopes

Si les performances d'imagerie des grands interféromètresinterféromètres actuels (VLTVLT, KeckKeck...) restent limitées aux astresastres brillants et aux formes simples, du fait de leur haute dilution optique (le rapport entre le diamètre virtuel et la surface optique réelle), le LBT, quant à lui, avec son diamètre équivalent de 22,8 mètres pour une surface optique de 11,8 mètres, doit permettre de photographier en temps réel les corps célestes éloignés. Ainsi, en mode interférométrique, ses clichés devraient être dix fois plus clairs que ceux du télescope spatial Hubbletélescope spatial Hubble.

Le télescope LBT<br />Crédit : Large Binocular Telescope Corporation

Le télescope LBT
Crédit : Large Binocular Telescope Corporation

Des premiers clichés très encourageants

Dans la nuit du 12 Octobre, pour sa première expérimentation, le télescope s'est tourné vers la constellation d'Andromèdeconstellation d'Andromède, et plus précisément vers la galaxie NGC891, qui s'étend à 24 millions d'années lumière de la TerreTerre. Ces clichés exceptionnels ont été obtenus avec l'un des miroirs primaires du télescope, le second ayant été récemment transporté de l'université de l'Arizona vers le mont Graham.

Les images ont été capturées à l'aide d'un « appareil photo » dernier cri connu sous le nom de Large Binocular Camera (LBC), placé en surplomb du miroir primaire, au foyerfoyer principal du télescope. Conçu par les collaborateurs italiens, le LBC agit comme un appareil photo numériquenumérique d'une précision remarquable de 36 mégapixels (en regard des 5 mégapixels en moyenne des appareils-photo "du commerce").

D'après ses créateurs, le LBT sera totalement opérationnel en 2006, et pourra ouvrir grands ses yeuxyeux sur la création de l'univers. Avec ses performances inégalées, il permettra aux astronomesastronomes d'observer des galaxies éloignées avec une précision et une clarté encore jamais obtenues et permettra assurément des avancées significatives sur le mécanisme de création des étoilesétoiles et l'observation des confins de l'universunivers.