Sur son promontoire, Opportunity domine le cratère Endeavour, ultime étape de son incroyable odyssée martienne. © Nasa/JPL-Caltech/Cornell/Arizona State University

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En bref : Opportunity regarde le fond du cratère martien Endeavour

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L'hiver est terminé, chez nous comme sur l'hémisphère sud de Mars, là où se trouve Opportunity. Le vaillant rover a repris ses déplacements, s'approchant au bord du grand cratère Endeavour.

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Depuis plusieurs semaines, le rover Opportunity est sorti de sa léthargie, alors que la planète Mars était au plus près de la Terre. Les scientifiques l'avaient placé en novembre dernier sur une pente bien orientée pour que ses panneaux solaires puissent capter la faible lumière de notre étoile pendant l'hiver martien. Opportunity passa ainsi la mauvaise saison, limitant ses activités à la production d'un peu de chaleur pour éviter la destruction de ses circuits par le froid, le sort qu'a connu Spirit. Victime d'un ensablement, le jumeau d'Opportunity n'avait pu réorienter ses panneaux solaires en direction du Soleil avant l'arrivée de l'hiver 2010.

Après 34 kilomètres parcourus dans Meridiani Planum au cours de ces huit années passées sur Mars, Opportunity semble en pleine forme pour aborder la dernière étape de son extraordinaire mission, l'exploration du cratère Endeavour. Le 9 mars dernier le rover est parvenu à atteindre le rebord de ce cratère de 22 kilomètres de diamètre, un endroit où les planétologues espèrent trouver d'anciennes couches géologiques riches en argiles qui seraient remontées en surface au cours de l'impact à l'origine de cette excavation.

L'image réalisée a été traitée en fausses couleurs par les ingénieurs de la Nasa pour révéler les différentes compositions des dunes qui occupent le fond du cratère, lui donnant une drôle de couleur bleue, comme si les planétologues s'ingéniaient à y recréer un possible passé humide...         

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