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En bref : Opportunity va commencer l'exploration du cratère martien Endeavour

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C'était un moment très attendu par les planétologues : le 7 août dernier, Opportunity, le dernier rover martien encore opérationnel, est arrivé au bord du fameux cratère Endeavour.

Cette image réalisée le 9 août par le rover Opportunity depuis Spirit montre une partie du cratère Endeavour (à gauche) et de ses remparts (à droite). Des roches brisées sont visibles au premier plan. © Nasa/JPL-Caltech/Cornell/ASU
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Sept ans et demi après son arrivée sur la planète Mars, au terme d'un périple de 33 kilomètres, le petit rover américain Opportunity est désormais face à son prochain défi : l'exploration du cratère Endeavour. Les scientifiques de la Nasa ont baptisé son lieu de stationnement actuel au bord du cratère « Spirit point », en hommage au rover Spirit ensablé et muet depuis plus d'un an au pied des collines Columbia.

Ayant quitté le petit cratère Santa-Maria (90 mètres de diamètre) il y a quatre mois, Opportunity a rejoint un objectif que les planétologues lui ont assigné il y a trois ans. Endeavour, un cratère de 22 kilomètres de diamètre, pourrait révéler des couches géologiques très anciennes mises à nu au moment de l'impact qui l'a formé, avec peut-être à la clé la découverte d'argiles synonymes d'un environnement humide favorable à l'apparition de la vie. Ce nouveau défi pour Opportunity intervient un an avant l'arrivée sur Mars du robot Curiosity, alors que l'orbiteur MRO vient d'envoyer de troublantes images du cratère Newton où de l'eau saumâtre pourrait encore couler.     

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