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En bref : de l'eau coule-t-elle aujourd'hui sur Mars ?

ActualitéClassé sous :Astronomie , Eau , Nasa

La Nasa vient de présenter des images de spectaculaires ravines sur les flans d'un cratère martien. De l'eau salée en est-elle à l'origine ?

Ce cliché des ravines du cratère martien Newton combine les données obtenues par la sonde MRO et une modélisation 3D. © Nasa/JPL-Caltech/Univ. of Arizona
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Depuis que de l'eau a été photographiée sur Mars par la sonde Phoenix en 2008, la quête du précieux liquide est devenue une obsession. S'il ne fait aujourd'hui aucun doute que le lointain passé de la Planète rouge a été humide, les indices d'écoulements d'eau récents continuent de s'accumuler.

Dernière preuve présentée par la Nasa, des ravines sur les pentes du cratère Newton dans l'hémisphère sud. Les orbiteurs martiens nous avaient déjà envoyé de telles images mais pour la première fois les géologues ont constaté que ces ravines s'allongeaient au fil des saisons martiennes, comme si elles étaient alimentées par des écoulements réguliers. Des sources d'eau saumâtre pourraient jouer un tel rôle, saumâtre parce que le sel abaisse le point de congélation, permettant à l'eau de couler quelque temps à l'état liquide avant de s'évaporer. De telles traces avait déjà été observées mais attribuées à des écoulements de dioxyde de carbone (CO2), une hypothèse intenable ici à cause de la température trop élevée, qui rend ce corps gazeux. Problème : le spectromètre de MRO n'a pas détecté la présence d'eau...

En attendant d'autres observations des orbiteurs et du futur rover Curiosity, les géologues de la Nasa vont tenter de recréer en laboratoire des conditions proches de celles observées dans le cratère Newton pour essayer d'identifier la nature de ces écoulements et donner une explication à leur étrange couleur sombre.

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