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En bref : et de 30 kilomètres pour Opportunity !

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C'est toujours la grande forme pour le dernier rover martien encore opérationnel, Opportunity. Il a franchi le 1er juin le cap des 30 kilomètres parcourus sur la Planète rouge.

Le long voyage d'Opportunity. © Nasa/JPL/Cornell Marco Di Lorenzo/Kenneth Kremer
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Les ingénieurs de la Nasa n'auront pas mis longtemps à oublier la fin héroïque du rover Spirit. Son jumeau Opportunity poursuit son chemin dans les plaines poussiéreuses de Meridiani Planum. Après avoir quitté le cratère Santa Maria il y a quelques semaines, il a repris sa route en direction du but ultime de son périple, le cratère Endeavour. Les planétologues s'attendent à y découvrir des argiles, des phyllosilicates formés dans un environnement liquide beaucoup plus propice à l'apparition de la vie, à la différence des milieux très acides étudiés jusqu'à présent par Spirit et Opportunity.

En attendant cette exploration qui devrait démarrer d'ici la fin de l'année, Opportunity est passé à côté de deux petits cratères d'impact de 10 et 25 mètres de diamètre. Le premier a été nommé Skylab en hommage à la station orbitale américaine des années 1970, le second, Freedom 7, rappelle le vol d'Alan Shepard il y a cinquante ans à bord d'une capsule Mercury (rebaptisée Freedom 7). Pour fêter le trentième kilomètre d'Opportunity, la Nasa propose un montage photo (ci-dessous) résumant le long voyage d'Opportunity, sept années d'aventure et de découvertes.

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