Initialement prévu vendredi dernier et après trois reports, le lanceur Soyouz a finalement décollé cette nuit. Le satellite Microscope va vérifier un point clé de la relativité générale d'Einstein et Sentinel-1B va rejoindre son frère Sentinel-1A pour mieux observer la Terre.
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Après trois reports, dont deux en raison de ventsvents d'altitude défavorables, le lanceurlanceur Soyouz a finalement décollé de son pas de tir du Centre spatial guyanaisCentre spatial guyanais dans la nuit de lundi à mardi. À 23 h 02 mn 13 s (heure de Paris), la quatrième tentative aura donc été la bonne. Pourquoi ces reports ? Le lanceur ne supporterait-il pas les vents trop forts ? La raison est différente et tient à la sécurité des populations alentour. Le lancement, en effet, ne peut pas avoir lieu si les vents sont tels qu'en cas de destruction de l'engin juste après le décollage la pollution risquerait d'atteindre des zones habitées.

Par ailleurs, le lancement devait intervenir à un instant précis, à la seconde près même. Il fallait en effet placer le satellite Sentinel-1B sur une orbiteorbite polaire héliosynchronehéliosynchrone précise, légèrement rétrograde, où se trouve déjà Sentinel-1A et avec lequel son jumeaujumeau doit se « phaser ». Sentinel-1B, construit par Thales Alenia Space, sera placé sur le même plan, à 180° de son frère, afin d'améliorer les intervalles de revisite d'un même point à la surface du Globe.

Quelques heures avant son lancement, le lanceur Soyouz attend son heure à l'intérieur de son portique, qui sera retiré 1 h 10 mn avant le décollage. © Rémy Decourt

Quelques heures avant son lancement, le lanceur Soyouz attend son heure à l'intérieur de son portique, qui sera retiré 1 h 10 mn avant le décollage. © Rémy Decourt

De l'inédit en orbite

Près de cinq heures d'attente ont été nécessaires avant qu'Arianespace n'officialise le succès de la mission. La séparationséparation du satellite Sentinel-1B est intervenue 23 minutes et 35 secondes après le décollage et celle des trois petits CubeSatsCubeSats du programme « Fly Your Satellite ! » a eu lieu 2 h 48 mn et 11 s après le départ. Quant au satellite Microscope du Cnes, il s'est séparé 4 heures et 52 secondes après le décollage. Au total, l'étage Fregat a été allumé à cinq reprises. D'une duréedurée de 29 secondes, le dernier allumage lui a permis de se désorbiter et de ne pas encombrer inutilement l'orbite basse autour de la TerreTerre.

Pour ce troisième lancement de l'année - le premier avec le lanceur SoyouzSoyouz depuis le Centre spatial guyanais -, ArianespaceArianespace a mis en orbite :

  • le satellite Sentinel-1B, du programme européen d'observation de la Terreobservation de la Terre Copernicus, pour le compte de la Commission européenne, qui rejoint le Sentinel-1A, les deux formant une constellation radar inédite ;
  • le satellite MicroscopeMicroscope du Cnes, qui doit réaliser une expérience inédite dans l'espace pour tester le principe d'équivalence, pilier de la théorie de la relativité généralerelativité générale d'Albert EinsteinEinstein ;
  • une charge utile auxiliaire de trois CubeSats du programme inédit Fly Your Satellite !, du bureau Éducation et gestion des connaissances, de l'Agence spatiale européenneAgence spatiale européenne (Esa).