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Un rétrovirus est un virusvirus dont le génomegénome est constitué d'ARNARN et dont le cycle viral comprend une étape de rétrotranscription au cours de laquelle un ADNADN est produit à partir de cet ARN. Un rétrovirus possède une enzymeenzyme appelée transcriptase inversetranscriptase inverse, un ADN polymérasepolymérase qui permet la fabrication d'un ADN à partir de l'ARN viral lorsque celui-ci entre dans la cellule-hôte. Cet ADN complémentaire du génome viral s'intègre dans le génome de la cellule-hôte. Le rétrovirus utilise ensuite la machinerie cellulaire pour fabriquer ses protéinesprotéines et se répliquer.

Le génome d'un rétrovirus comprend généralement les gènesgènes suivants :

  • gag codant pour des protéines de la capsidecapside ;
  • pol codant pour la transcriptase inverse et l'intégraseintégrase ;
  • env codant pour des protéines de l'enveloppe.

Exemples de rétrovirus

Parmi les rétrovirus, citons par exemple :

  • des rétrovirus oncogènes : c'est le cas du virus du sarcomesarcome de Rous (RSV), découvert par Peyton Rous, qui obtint le prix Nobel de médecine en 1966. L'oncogène du virus RSV est le gène src, qui code pour une tyrosinetyrosine kinase impliquée dans la prolifération cellulaire ;
  • le VIH, un rétrovirus qui infecte les lymphocyteslymphocytes T CD4+ ;
  • des rétrovirus utilisés comme vecteurs : comme ils intègrent leur ADN dans le génome de la cellule infectée, les rétrovirus ont été parfois utilisés comme vecteurs pour la thérapie génique au début des années 2000. Leur utilisation a été peu à peu réduite au profit de vecteurs jugés plus sûrs.  

Certains rétrotransposonsrétrotransposons sont proches des rétrovirus car ils possèdent un gène pour une transcriptase inverse.