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La bioluminescence est la production et l'émissionémission de lumièrelumière par un organisme.

Cette émission de lumière se fait par la réaction biochimique entre une protéine substratsubstrat, la luciférine, et une enzymeenzyme, la luciférase.

Lorsque ces deux protéines se rencontrent, elles s'associent en un complexe qui catalysecatalyse la réaction d'oxydationoxydation de la luciférine par le dioxygène (O2). Cette oxydation fait passer la luciférine d'un état stable à un état électroniquement excité et instable.

En retournant à son état stable, la luciférine émet un photonphoton qui produit une lumière dans les spectresspectres du bleu et du vert généralement. Le complexe luciférine - luciférase se désassemble en générant une moléculemolécule de CO2. Les deux protéines sont alors disponibles pour un nouveau cycle de réaction.

La lumière produite peut ensuite être réfléchie ou amplifiée par d'autres structures organiques.

Le plus souvent, ce sont des bactériesbactéries symbiotiques qui sont à l'origine de ces réactions, mais certains groupes comme les Lampyridés (vers luisants et autres lucioleslucioles) produisent eux-mêmes leurs protéines de luciférine et de luciférase.

Les scientifiques estiment que la bioluminescence peut avoir quatre fonctions pour les organismes :

  • Le camouflage. Les poissonspoissons et autres animaux marins utilisent leur bioluminescence pour être moins visibles des prédateurs situés en dessous d'eux : lumineux, ils se détachent moins de la surface claire au-dessus d'eux ;
  • L'attraction de partenaires sexuels ou de proies ;
  • La répulsion des prédateurs. La projection de liquideliquide luminescent peut en effet perturber un prédateur lors d'une attaque, ce qui facilite la fuite de la proie ;
  • La communication visuelle.