Le plus vieil animal connu sur Terre est… une palourde ! © JIANG HONGYAN, Shutterstock

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Quel est le plus vieil animal sur Terre ?

Question/RéponseClassé sous :zoologie , animaux , baleine

Qui, du règne animal, est le champion de la longévité ? Certainement pas l'Homme, dont le plus vieux représentant fut la célèbre Jeanne Calment, décédée à 122 ans. Plusieurs candidats sont en lice et tous, ou presque, évoluent dans un milieu aquatique.

Malheureusement menacé d'extinction, l'esturgeon (Acipenser sturio) est un poisson qui peut atteindre de grandes tailles et vivre plus de 100 ans. Le plus vieux spécimen connu, repéré en 2012 dans le Wisconsin, avait 125 ans.

Plus vieux encore, il y a l'hoplostète orange (Hoplostethus atlanticus), connu aussi sous le nom d'Empereur, un poisson des profondeurs marines (entre 900 et 1.800 m) pouvant peser jusqu'à 7 kg et abondamment pêché. Son espérance de vie peut dépasser 150 ans. Le plus âgé connu avait atteint 149 ans.

D'un âge équivalent, la panope du Pacifique (panopea abrupta) est un mollusque bivalve vivant dans le sable qui possède une coquille de 15 à 20 cm de long et un siphon d'un mètre. Le plus âgé connu allait sur ses 168 ans.

Dans les abyssesLamellibrachia luymesi, une espèce de vers tubulaires à la croissance lente, friande d'eau froide et surtout d'hydrocarbures, peut vivre jusqu'à 170 ans, selon les spécialistes.

Toujours sous l'eau, l'oursin rouge géant (Strongylocentrotus franciscanus ou Mesocentrotus franciscanus), dont le diamètre approche les 20 cm, peut atteindre, pour certains cas trouvés dans les eaux froides du Pacifique, 200 ans.

La baleine boréale peut vivre plus de 200 ans

Beaucoup plus grande, la baleine boréale (Balaena mysticetus) qui affectionne les eaux froides de l'Arctique peut aisément vivre plus de deux siècles. Dans les années 2000, un spécimen chassé a été estimé à quelque 211 ans. On a trouvé dans sa graisse un projectile datant de 1879. C'est donc le plus vieux mammifère connu vivant sur la Planète bleue.

Surexploitée et aujourd'hui en voie d'extinction faute de protection suffisante, la moule perlière (Margaritifera margaritifera) qui abondait autrefois dans les rivières d'eau douce du nord, a une espérance de vie supérieure à 200 ans. Certaines ont un âge qui a été estimé à plus de 250 ans.

La tortue géante Jonathan

Vivant sur terre et dans l'eau, les tortues géantes (Aldabrachelys gigantea) ont aussi une longévité impressionnante. Habitant sur l'île volcanique de Sainte-Hélène dans l'océan Atlantique sud, Jonathan, le plus âgé de son espèce a soufflé ses 183 bougies en janvier 2016. Il va très bien et conserve un bon appétit.

À gauche : Jonathan en 2016, âgé de 183 ans, nourri par le docteur Joe Hollins sur la pelouse de la maison du gouverneur ; à droite : Jonathan en 1900. Il était alors âgé de 67 ans. © British Veterinary Association, BNPS

Ming la palourde, tuée par l'Homme à 507 ans

Nonobstant Turritopsis dohrnii, une petite méduse d'un centimètre de diamètre originaire de Méditerranée qui a la faculté de rajeunir en cas de manque de nourriture - ou autres stress -, la plus vieille créature connue sur Terre était Ming la palourde. Cette quahorg nordique ou praire d'Islande (Arctica islandica) porte ce nom en référence à la dynastie Ming, qui régnait en Chine lorsqu'elle a vu le jour. Malheureusement, en 2006, elle fut tuée par les scientifiques qui l'ont ouverte pour l'étudier. Née en 1499, elle venait d'avoir 507 ans. Sans doute qu'il en existe d'autres, d'âge similaire, qui n'ont pas encore été découvertes.

La palourde Ming était le plus vieil animal connu sur Terre. Au nombre de ses cernes, son âge a été estimé à 507 ans. Elle fut malencontreusement tuée par les scientifiques qui voulaient l’étudier en 2006. © Alan D Wanamaker Jr, Jan Heinemeier, James D Scourse, Christopher A Richardson, Paul G Butler, Jón Eiríksson, Karen Luise Knudsen

Des éponges âgées de 23.000 ans ?

Le record absolu revient sans doute à plusieurs espèces d'éponges qui vivent en colonies, notamment Hexactinellida, datées de 15.000 ans et Scolymastra joubini, qui aurait 23.000 ans.

Autrement, il existe aussi des animaux qui ont la faculté de ressusciter tels les rotifères, après dessiccation, manque d'oxygène ou par congélation...

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