Le papillon monarque est l’un des rares insectes migrateurs. Chaque automne, il parcourt jusqu’à 4.000 kilomètres pour aller se mettre à l’abri des rigueurs de l’hiver. © leoleobobeo, Pixabay, CC0 Creative Commons

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Que deviennent les insectes en hiver ?

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Les insectes n'apprécient guère le froid de l'hiver. Alors, pour « survivre » aux températures les plus basses, ils mettent en place nombre de stratégies différentes et parfois surprenantes. Lesquelles ?

« Survivre » ? Oui, parce que certains insectes ne sont tout simplement pas capables de résister aux températures hivernales. Cependant, pour perpétuer leur espèce, ils prennent soin de se reproduire juste avant l'arrivée des grands froids. Juste avant de mourir... Ainsi les sauterelles ou certains papillons placent-ils leurs œufs dans des lieux protégés et les recouvrent en plus d'une capsule protectrice. Dès le retour des beaux jours, les larves pourront sortir et se développer pour devenir des insectes adultes.

Mais il existe des insectes qui passent l'hiver sous leur forme adulte. Plusieurs possibilités s'offrent alors à eux pour éviter la mort. La stratégie de la migration est la moins utilisée. Imaginez en effet la difficulté pour d'aussi petites bêtes de se déplacer sur de grandes distances pour (re)trouver de la chaleur. Le papillon monarque fait figure d'exception. Chaque année, il migre du Canada vers le sud du Mexique.

En hiver, les fourmis se rassemblent au plus profond de leur fourmilière et rentrent en léthargie. © diego_torres, Pixabay, CC0 Creative Commons

Les stratégies des insectes pour se protéger du froid

Parmi la majorité des insectes qui demeurent sur place, certains choisissent de resserrer les rangs pour se tenir au chaud. Ainsi les abeilles se regroupent-elles dans la ruche, formant en noyau chaud en mouvement. En effet, les abeilles les plus à l'extérieur migrent régulièrement vers le milieu pour se réchauffer. D'autres insectes décident d'hiverner. Ils entrent alors en quiescence, mais peuvent réapparaître au moindre redoux. C'est le cas des bourdons terrestres que l'on peut voir butiner en plein hiver si le soleil réchauffe suffisamment l'atmosphère. Enfin, certains insectes optent carrément pour l'hibernation. On parle alors de diapause. Leur développement s'arrête et leur métabolisme est réduit au strict minimum nécessaire à leur survie. Les coccinelles par exemple se réfugient dans des endroits protégés pour y rester tout au long de l'hiver.

Enfin, quelques insectes ont développé des stratégies surprenantes pour survivre à l'hiver. Ainsi une mouche qui vit en Antarctique — le seul insecte répertorié sur ce continent hostile — a-t-elle appris à se déshydrater pour éviter de geler. Un coléoptère vivant en Alaska produit quant à lui une molécule antigel. Et les larves d'une guêpe parasite manipulent leur hôte pour que celui-ci se tienne à l'abri du froid.

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