Une île est une terre isolée, entourée par la mer et séparée du continent par au moins deux kilomètres d'eau. Les îles ont une superficie comprise entre 0,15 km² et deux millions de km² (pour le Groenland).

Une île peut être entourée d'eau de façon temporaire à cause des marées, on peut y accéder facilement à marée basse lorsque le niveau de l'eau est descendu. Il est possible qu'elle soit reliée à un continent ou à une ou plusieurs îles par un pont, un tunnel ou une chaussée. Les presqu'îles sont rattachées à la terre par une plus vaste étendue de terre. Les très petites îles sont appelées îlot ou îlet et lorsque plusieurs îles sont proches les unes des autres, elles forment un archipelarchipel.

Qu'est-ce qu'une île ? © Dronepicr, CC By 2.0
Qu'est-ce qu'une île ? © Dronepicr, CC By 2.0
Les Comores, archipel volcanique. © Alexis Rosenfeld, reproduction interdite
Les Comores, archipel volcanique. © Alexis Rosenfeld, reproduction interdite

Les îles en quelques chiffres

  • On dénombre environ 175.000 îles dans le monde. Seulement 9.000 sont habitées.
  • Les îles ne représentent que 1,86 % de la surface de la Terre, pourtant, 600 millions de personnes, soit environ une personne sur 10 vit sur une île !
  • Environ 13 % des sites classés au patrimoine mondial de l'Humanité par l'Unesco sont localisés dans des îles. 
  • Les territoires insulaires abritent plus de la moitié de la biodiversité marine du monde et de nombreuses espècesespèces terrestres absentes des continents.
Atoll des Maldives. © Alexis Rosenfeld, reproduction interdite
Atoll des Maldives. © Alexis Rosenfeld, reproduction interdite

L’Aosis, ou Alliance pour les petits États insulaires

L'Aosis pour Alliance of Small Island States (Alliance des petits États insulaires) regroupe des pays insulaires qui sont particulièrement vulnérables à une hausse du niveau de la mer et qui partagent des positions politiques publiques communes sur les changements climatiques. Elle rassemble 43 États dans tous les océans et régions du monde (soit près d'un quart des pays du globe) : Afrique, Caraïbes, océan Indien, Méditerranée, Pacifique et la mer de Chine du Sud. Ces nations représentent environ 5 % de la population mondiale.

Les îles dans le monde

Dans le monde, les îles sont réparties un peu partout sur la surface du globe et parfois la définition d'une île reste encore un peu floue. Il est alors difficile de définir laquelle est la plus grande du monde. Selon la Convention des Nations unies sur le droit de la mer, une île se définit de cette façon : « une île est une étendue naturelle de terre entourée d'eau qui reste découverte à marée haute ». On peut en déduire qu'une île peut se trouver dans les lacs, un cours d'eau, les océans et les mers. 

Quand on regarde de près la carte du monde, l'Australie peut sembler être la plus grande île du monde. Cependant, il existe un débat et l'Australie n'est pas clairement définie comme étant une île. Certaines personnes pensent que l'on devrait fixer une taille maximale pour une île, ces dimensions correspondent un peu près à celles de l'Australie. Dans le doute, l'Australie ne fera pas partie de ce classement, nous allons la considérer comme un continent. C'est ainsi que le Groenland vient prendre la première place de la liste des îles les plus grandes du monde. La seconde place est attribuée à la Nouvelle-Guinée et l'île de Bornéo prend la troisième place.