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La déforestation est l'ensemble des pratiques et processus conduisant au recul irréversible des surfaces couvertes de forêts au profit d'activités non forestières, en général l'agricultureagriculture et l'urbanisation. D'après la FAOFAO, le terme s'applique lorsque le couvert forestier atteint une densité inférieure à 10 % à l'hectare. Ce phénomène, essentiellement d'origine anthropique, existe depuis la Préhistoire. Il résulte de la pressionpression démographique et du besoin grandissant des populations en espace pour cultiver.

Chaque année, environ 13 millions d'hectares de forêts disparaissent pour être convertis, notamment, en pâturages pour le bétail, en plantations de tabac ou de palmiers à huile, en cultures de sojasoja, ou encore pour l'exploitation du boisbois de chauffage. D'après le rapport de la FAO daté de 2015, l'essentiel de la déforestation depuis 1990 touche les pays tropicaux, en Afrique, en Amérique du Sud et en Asie.

On estime que 20 % de la mythique forêt amazonienne a disparu depuis 1970 en raison de la déforestation. © DR
On estime que 20 % de la mythique forêt amazonienne a disparu depuis 1970 en raison de la déforestation. © DR

Les impacts de la déforestation sur le climat et la biodiversité

Pour la planète, les forêts jouent le rôle de poumonspoumons verts et de réservoirs de biodiversitébiodiversité. Elles atténuent l'impact du réchauffement climatiqueréchauffement climatique en absorbant le dioxyde de carbonedioxyde de carbone. La déforestation contribue elle-même aux émissionsémissions de gaz à effet de serregaz à effet de serre, non seulement en raison de l'absence des arbresarbres, mais aussi par la combustioncombustion et la décomposition du bois, sachant que le défrichage se fait souvent par brûlis.

Plus de la moitié des espècesespèces animales et végétales terrestres vivent dans les forêts. Leur survie est fragilisée, voire menacée par la destruction de leur habitat naturel, mais seules 10 % environ des forêts dans le monde sont protégées. La perte de biodiversité a des impacts sur l'environnement, l'économie et le bien-être humain.