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Impact cosmique, réchauffement climatique et disparition des dinosaures

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L'idée selon laquelle l'extinction des dinosaures serait intervenue à la suite d'un impact en provenance de l'espace il y a 65 millions d'années vient d'être renforcée par les résultats de l'analyse de feuilles fossiles datant de cette époque.

Un exemple d'impact de météorite : Meteore cratere (Arizona) vieux de 50 000 ans Crédit : http://www.univ-lille1.fr

L'analyse de ces feuilles indique une brusque et très forte augmentation de la quantité de dioxyde de carbone dans l'atmosphère, rendant celle-ci 5 fois plus élevée pendant une période 10000 ans. Cette soudaine augmentation du niveau de dioxyde de carbone serait due, selon les chercheurs, à l'impact d'un astéroïde qui aurait vaporisé de 6 à 13 milliards de tonnes de carbone, composante substantielle des roches calcaires alors présentes au point supposé d'impact : le cratère de Chicxulub, dans la péninsule du Yucatan (Mexique). L'augmentation des températures aurait de ce fait atteint 7,5°C, d'où un réchauffement global dramatique. D'innombrables formes de vie, dont les anciens reptiles, auraient alors péri.

L'hypothèse du rôle majeur d'une collision extraterrestre dans le phénomène d'extinction il y a 65 millions d'années était largement avancée. Mais l'hypothèse d'une vaste quantité de lave et de gaz en Inde à cette période comme cause décisive d'extinction n'était cependant pas écartée. Or ce phénomène volcanique se serait étalé sur 2 millions d'années, ce qui va à l'encontre d'un réchauffement rapide et massif, par ailleurs confirmé par les travaux d'autres chercheurs. Les recherches, qui viennent d'être menées par des scientifiques de l'University of Sheffield (Royaume-Uni), de la Pennsylvania State University et de la Southwest Texas State University (Etats-Unis), renforcent par conséquent la première hypothèse.

Les recherches sur le sujet sont publiées dans la revue Proceedings of the National Academy of Sciences

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