La tempête tropicale Agatha qui a touché l'Amérique centrale samedi a provoqué d'énormes inondations et causé la mort de trois cents personnes, principalement au Guatemala. Dans la capitale de ce pays, un immeuble entier, heureusement vide, a disparu dans un trou de 20 mètres de diamètre. L'écroulement d'une grotte, phénomène caractéristique d'un karst, disent les géologues. Et ce n'est pas une première pour Guatemala City...
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L'Amérique centrale vit un cauchemar. Jeudi dernier, le volcanvolcan Pacaya, au Guatemala, entrait en éruption, tuant plusieurs personnes, dont un journaliste venu filmer l'événement. Les cendres se sont répandues sur une zone d'une centaine de kilomètres, contraignant, comme pour le volcan islandais, à suspendre les vols dans la région.

Samedi, Agatha, venue du golfe du Mexique, est venue semer la désolation sur le Honduras, le Salvador et, surtout, le Guatemala. Cette dépression tropicale, née au début de la saisonsaison des ouragansouragans, a provoqué de très importantes inondationsinondations.

Un phénomène connu

Mercredi, ces pluies diluviennes ont provoqué un phénomène spectaculaire. Dans la capitale, Guatemala City, une cavité presque parfaitement circulaire d'une vingtaine de mètres de diamètre s'est formée brutalement. Un immeuble de trois étages y a intégralement disparu, qui, heureusement, était vide à ce moment. La profondeur de la cavité est actuellement estimée à une soixantaine de mètres mais personne n'est descendu vérifier.

Deux cavités brutalement apparues à Guatemala City. A gauche, celui de février 2007, profond d'une centaine de mètres. A droite, celui de ce mardi premier juin. © DR

Deux cavités brutalement apparues à Guatemala City. A gauche, celui de février 2007, profond d'une centaine de mètres. A droite, celui de ce mardi premier juin. © DR

L'explication du phénomène, qui a déchaîné les commentaires sur le WebWeb, vient de la géologiegéologie. Les déluges tombés alentour ont généré une intense circulation d'eau souterraine. Or la région est un karst, c'est-à-dire un sol calcairecalcaire, que l'eau a dissous par endroit, formant un réseau de cavernes. Ce genre de cavité peut provoquer en surface une dépression appelée dolinedoline ou rester cachée. Ces grottes peuvent être nombreuses et très vastes.

L'Amérique centrale en recèle beaucoup et, lorsque leur toituretoiture s'écroule, ils forment des gouffresgouffres qui peuvent être gigantesques, et que l'on nomme cénotescénotes dans la région ou avensavens en France. Au Mexique, le cénote Zacaton, empli d'eau douceeau douce, est le plus profond du monde.

A Mexico, une telle catastrophe est déjà arrivée et en 2007 un trou de ce genre s'est formé à Guatemala City. D'une centaine de mètres de profondeur, il a englouti un immeuble et fait trois victimes. Il avait alors fallu évacuer un millier de personnes. Aujourd'hui, trois cents habitants ont dû évacuer leurs habitations.