La Mer du Nord vue par Envisat. On y voit une partie des Pays-Bas (à droite), de la Belgique (en bas à droite) et de l’Angleterre (en bas à gauche). Elle laisse également apparaître de nombreuses traînées de condensation laissées par des avions. Crédit Esa/Envisat

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La Terre vue de l’espace : des graffitis aériens laissés par les avions

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Une image prise par Envisat montre la Mer du Nord et trois pays riverains. Mais on y voit aussi de nombreuses traînées de condensation laissées par des avions...

Les rejets émis par les moteurs des avions à réaction contiennent de grandes quantités de vapeur d'eau qui, sous certaines conditions atmosphériques, se condensent sous la forme de cristaux de glace. Ces traînées de condensation sont aussi appelées cotra, mot provenant de l'anglais contrail (pour condensation trail).

Ces cristaux de glace constituent des noyaux autour desquels une quantité encore plus importante de vapeur d'eau vient se condenser. Il en résulte la formation de longues traînées nuageuses qui matérialisent la trajectoire de l'avion dans le ciel.

Un effet sur le climat ?

Ces traînées peuvent subsister pendant quelques minutes à plusieurs heures. Elles peuvent aussi s'étendre et se transformer en cirrus artificiels persistants qui dureront plusieurs jours voire plusieurs semaines. Les traînées et les cirrus pourraient avoir un impact sur le climat de la Terre en retenant la chaleur de la planète dans son atmosphère à la manière des gaz à effet de serre.

Les différentes teintes de vert visibles dans la mer sont dues aux sédiments transportés par les eaux.

Cette image a été prise le 2 mars 2009 par la caméra Meris (Medium Resolution Imaging Spectrometer) d'Envisat en mode Pleine résolution, qui permet de distinguer des détails de 300 mètres au niveau du sol. 

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