Les données recueillies par les satellites ont permis aux chercheurs d'inventorier les arbres à l'ouest du Sahara et au Sahel avec un niveau de détails jamais égalé sur une aussi grande surface. Et contre toute attente, ils en ont répertorié bien plus qu'ils ne l'avaient imaginé. Bientôt, grâce à l'Intelligence artificielle, l'emplacement et la taille de chaque arbre sur Terre pourront être cartographiés.

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Le sud du Sahara et le Sahel abritent plus d'arbresarbres que l'on ne pensait, jouant un « rôle crucial » pour la biodiversitébiodiversité et la vie des populations, selon une étude publiée mercredi dans la revue Nature.

L'équipe internationale de chercheurs a élaboré un programme de reconnaissance de formes par intelligence artificielleintelligence artificielle pour comptabiliser les arbres présentant une surface végétale de plus de trois mètres carrés, à partir de plus de 11.000 images satellite haute définition.

Sur une surface de 1,3 million de km2 (soit deux fois et demi la superficie de la France métropolitaine) dans le sud du Sahara, la bande sahélienne (zone semi-aride au sud du désertdésert) et des zones sub-humides en Afrique de l'ouest, ils ont ainsi pu comptabiliser plus de 1,8 milliard d'arbres. Soit une moyenne de 13,4 arbres à l'hectare, d'une couverture végétale médiane de 12 m2.

Peuplement d'arbres isolés dans le nord du Mali (Gourma). © Pierre Hiernaux, GET
Peuplement d'arbres isolés dans le nord du Mali (Gourma). © Pierre Hiernaux, GET

Une étonnante densité d'arbres

Cette végétation, certes éparse, « joue un rôle crucial pour la biodiversité et pour l'écosystèmeécosystème en tant que stockage de carbonecarbone, ressources alimentaires et abri pour les populations humaines et animales, relèvent les chercheurs. Bien que la couverture végétale totale soit faible, la densité relativement élevée d'arbres isolés remet en question l'idée prévalente de désertificationdésertification des zones sèches, et même le désert offre une densité d'arbres surprenante ».

La densité va croissant en descendant vers les zones plus humides au Sud, de 0,7 arbre à l'hectare dans les zones « hyper-arides », à 9,9 en zone aride, 30,1 en zone semi-aride 47 arbres à l'hectare en zone sub-humide.

Un garde forestier sénégalais et un jeune arbre au Sénégal, le 3 octobre 2008. © Seyllou Diallo, AFP, Archives
Un garde forestier sénégalais et un jeune arbre au Sénégal, le 3 octobre 2008. © Seyllou Diallo, AFP, Archives

L'IA pour répertorier chaque arbre sur Terre

Outre ce recensement, l'étude offre une méthode inédite pour étudier la présence des arbres hors zones forestières denses, et notamment leur rôle possible d'atténuation en matièrematière de changement climatiquechangement climatique et donc potentiellement de pauvreté, par leur contribution aux système agricoles estiment les auteurs.

« Ce genre de données est très important pour établir une base. Et dans deux ou dix ans, on pourrait répéter l'étude pour voir si les efforts pour revitaliser [la végétation] sont efficaces », a expliqué dans un communiqué un des chercheurs, Jesse Meyer, de l'agence spatiale américaine NasaNasa.

La technique d'IA utilisée suggère par ailleurs « qu'il sera bientôt possible, dans certaines limites, de cartographier l'emplacement et la taille de tous les arbres, [une connaissance] fondamentale pour notre compréhension de l'écologieécologie à l'échelle mondiale », ont estimé Niall P. Hanan et Julius Anchang de l'université américaine du Nouveau-Mexique, dans une analyse de l'étude commandée et publiée par Nature.

Cette vidéo permet de voir les travaux scientifiques. © Nasa