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Décomposition chimique de certaines substances sous l'effet d'un courant électriquecourant électrique.

L'électrolyse se réalise dans une cuve contenant un ELECTROLYTEELECTROLYTE dans lequel sont plongées deux électrodesélectrodes reliées aux bornes d'un générateurgénérateur de courant continucourant continu.

On appelle ANODEANODE l'électrode reliée à la borne positive du générateur et CATHODECATHODE celle reliée à la borne négative du générateur.

L'ensemble constitue une cellule d'électrolyse.

Lors de l'électrolyse :
· l'ANODE est le siège d'une réaction d'OXYDATIONOXYDATION : avide d'électronsélectrons, elle se comporte comme un oxydant ;
· la CATHODE est le siège d'une réaction de RÉDUCTION : source d'électrons, elle se comporte comme un réducteur.

L'électrolyse a de nombreuses applicationsapplications industrielles comme le chromage, la dorure, la galvanoplastie, la préparation du chlorechlore, la fabrication de la soudesoude à partir de sel marin.

Par exemple, le chromage de pièce en acieracier se déroule ainsi :

· la pièce métallique constituant la CATHODE est plongée avec une ANODE en chromechrome dans une solution (l'ELECTROLYTE) contenant des ionsions de chrome (Cr3+) ;
· le générateur positionné entre l'anode et la cathode délivre un courant continu ;
· la pièce métallique gagne des électrons et attire les ions de chrome qui adhérent à sa surface.