L’américium est un élément hautement radioactif considéré comme un déchet nucléaire. © Andrew Magill, Flickr, CC by 2.0

Sciences

Américium

DéfinitionClassé sous :chimie , tableau périodique des éléments , américium

L'américium est un élément chimique transuranien qui a été nommé en référence au continent américain, comme son homologue chimique, l'europium, l'a été en référence au continent européen.

Généralités

  • Symbole : Am
  • Numéro atomique : 95
  • Électrons par niveau d'énergie : 2, 8, 18, 32, 25, 8, 2
  • Masse atomique : 243 u
  • Isotopes les plus stables : 243Am avec une demi-vie de 7 370 années, 241Am, 242mAm, 240Am, 242Am
  • Série : actinides
  • Groupe, période, bloc : L/A, 7, f
  • Masse volumique à 20 °C : 13,69 g.cm-3
  • Point de fusion : 1.176 °C
  • Point d'ébullition : 2.011 °C 

Historique de l’américium

L'américium a été découvert aux États-Unis en 1944 après le bombardement de divers isotopes de plutonium par des neutrons de haute énergie. Une découverte qui a été annoncée pour la première fois à l'occasion d'une émission radio pour enfants !

Propriétés de l’américium

L'américium est un métal hautement radioactif aux reflets argentés. Au contact de l'air et à température ambiante, il se ternit lentement. Il est plus malléable que l'uranium et le neptunium.

Il existe de nombreux composés chimiques de l'américium comme le sulfure d'américium (AmS) ou le dioxyde d'américium (AmO2).

Utilisations de l’américium

L'américium n'existe pas à l'état naturel. Il est le produit de réactions successives qui ont lieu au cœur descentrales nucléaires. Il est considéré comme undéchet radioactif.La forte radiotoxicité de l'américium rend son usage compliqué.

L'isotope 241 de l'américium est toutefois utilisé, en très faible quantité, dans la plupart des détecteurs de fumée dans lesquelles ses émissions alpha alimentent une chambre d'ionisation.

L'américium peut également servir à concevoir des sources portables de rayons gamma utilisées en cristallographie. Mélangé à du béryllium ou à du bore, il devient source de neutrons indirecte pour la radiographie.

Les effets de l’américium sur la santé

Les principaux risques pour la santé liés à l'absorption d'américium sont dus aux radiations qu'il émet. Dans le corps, l'américium se déplace rapidement. Il se concentre ensuite essentiellement dans les os pendant une longue période et décroît progressivement en libérant des radiations et des particules radioactives. Celles-ci peuvent altérer le matériel génétique et provoquer des cancers des os.

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