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Navette spatiale : le nouveau réservoir opérationnel

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La NASA prend livraison du premier réservoir externe des navettes construit après la perte de la navette Columbia. Ce réservoir installé sous le ventre de la navette au moment du décollage comporte plusieurs modifications.

Discovery sur son pas de tir.

Il a été construit de façon à limiter au maximum la perte de mousse isolante. Un morceau de cette mousse tombée sur l'aile de la Columbia sera à l'origine de la chaîne d'évènements qui provoquera la désintégration en plein vol de la navette et la perte de ses sept passagers (février 2003).

Rappelons que les vols de la navette doivent reprendre en mai 2005, soit un peu plus de deux ans après la désintégration de Columbia (février 2003). Le conseil d'experts de la NASA (SFLC) chargé d'évaluer la faisabilité du lancement de la navette a approuvé l'organisation d'une mission marquant la reprise des vols entre le 12 mai et le 3 juin 2005.

C'est la navette Discovery qui sera utilisée pour cette mission de retour en vol. Depuis plusieurs mois, la NASA s'affaire à préparer STS-114, mission LF1, à destination de la Station spatiale internationale. Il s'agit avant tout d'un vol d'expérimentation des techniques d'inspection et de réparation de la protection thermique des navettes.

Discovery embarquera un équipage de 6 astronautes et un astronaute japonais de la JAXA.

Elle emporte également dans sa soute le mini-module logistique pressurisé italien (MPLM) Raffaello, une roue gyroscopique de remplacement pour le système de contrôle d'attitude de l'ISS situé derrière la structure Z1, la Plate-forme de rangement externe ESP-2 et le banc d'essai de réparation de tuiles thermiques.

Bien entendu la navette ravitaillera la Station et trois sorties dans l'espace sont prévues. La première sortie doit démontrer les capacités des astronautes à réparer en orbite la protection thermique de la navette. La seconde sortie verra deux astronautes mettre en place la roue gyroscopique. Enfin, la Plate-forme de rangement externe sera installée lors de la dernière sortie.

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