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En bref : Volcanisme et méthane sur Titan

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La découverte de l'inexistence sur Titan d'un océan de méthane est une énigme pour les planétologues. En effet, l'atmosphère de ce satellite de Saturne est constituée essentiellement d'azote et de 2 à 3 % de méthane. Or ce dernier a tendance à s'échapper, car l'attraction de Titan n'est pas assez forte pour le retenir. 10 millions d'années suffiraient à vider l'atmosphère si aucune source ne venait compenser cette perte. Christophe Sotin de l'Université de Nantes et ses collègues du JPL ont donc cherché des volcans capables de cracher du méthane et pensent en avoir trouvé un grâce aux caméras infra-rouge de Cassini.

Un dôme circulaire de 30 km montrant des signes de cryovolcanisme semble être un bon candidat. Une structure de caldeira et des traces d'écoulements superposées appuient cette hypothèse. Titan est soumis à des forces de marées capables, pense-t-on, de générer assez de chaleur pour entretenir un tel cryovolcanisme avec essentiellement de l'eau et du méthane. La surface de Titan semble jeune et donc continuellement modifiée.

Cassini survole Titan tous les mois environ, il n'est donc pas impossible qu'on finisse par y observer une éruption.

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