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Le transit de la Lune – et de sa face cachée – devant la Terre

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Le satellite DSCOVR, situé sur le premier point de Lagrange, à 1,6 million de km de la Terre, a réalisé une série de photos de la Lune, montrant sa face cachée, passant devant notre Planète bleue. Une séquence assez rare et toujours émouvante. Ces images prises en couleurs naturelles témoignent du grand contraste qui existe entre ces deux mondes liés ensemble gravitationnellement depuis environ 4,5 milliards d'années.

Le transit de la Lune devant la Terre filmé depuis l’espace  Non, cette vidéo n’est pas un montage. C’est bien la face cachée de la Lune qui se révèle, et devant la Terre en plus... Construit avec une série d'images prises par le satellite DSCOVR, ce clip donne un point de vue pour le moins étonnant de notre planète. 

C'est une boule d'un bleu outremer émaillée de filaments blancs et quelques taches brunes. Une « bille bleue » (« Blue marble ») effectivement, comme l'avaient surnommée, en 1972, les astronautes à bord d'Apollo 17 qui avaient réalisé une photo devenue célèbre et emblématique durant plus de quatre décennies. Désormais, on va pouvoir compter sur les clichés de DSCOVR (Deep Space Climate Observatory) pour apprécier la face éclairée de notre Planète dans sa globalité. Et cela quasiment au jour le jour, car à partir de septembre, un site dédié rendra accessible à toutes et à tous les images capturées par ce satellite lancé en février 2015. Car oui, toutes celles que nous avons admirées ces dernières années étaient en réalité des mosaïques de photos. Aussi, sourions, car nous sommes tous sur les photos !

Dans le cas de DSCVOR, c'est donc différent. Situé sur le premier point de Lagrange (L1), entre la Terre (à environ 1,6 million de km) et le Soleil (à près de 148 millions de km), ce satellite de la Nasa conçu en partenariat avec la NOAA et l'U.S. Air Force est une sorte de lanceur d'alertes, positionné aux avant-postes de notre petite biosphère pour nous prévenir d'éventuelles vagues menaçantes de vent solaire. En outre, sa mission consiste à collecter des données clés au fil des jours, concernant les aérosols, l'ozone, la végétation, la couverture nuageuse, etc. Notre monde est loin d'être clos sur lui-même et son équilibre tel que nous le connaissons dépend naturellement d'une multitude de paramètres, et intérieurs et extérieurs, à prendre en considération pour le comprendre (par exemple, les humeurs de notre étoile).

Les images de cette série ont été prises avec 30 secondes d’intervalle et un artefact est visible sur la frange orientale du globe lunaire (à droite). Il prend la forme d'un arc verdâtre, apparu après la combinaison des clichés rouge, bleu et vert, pris séparément, de l’astre en mouvement. © Nasa, NOAA

Images rares de la Lune passant devant la Terre

La Lune n'est pas en reste et, justement, le 16 juillet, quelques jours après les premières images de la Terre que le satellite américain nous a adressées, nous la voyons transiter devant le globe terrestre et c'est donc sa face cachée qui se dévoile. Du point de vue de DSCOVR, cela n'arrivera que deux fois par an, lorsque le plan de son orbite croisera celui de notre satellite naturel. C'est un point de vue rare et exceptionnel. Il faut en effet remonter à 1959 et à la mission soviétique Luna 3 pour admirer la face cachée de la Lune dans sa totalité. Certes, sa surface fut depuis photographiée plusieurs fois avec force détails, mais nous ne l'avons pas vue ainsi depuis longtemps. Cela étant, on a pu l'admirer gibbeuse en compagnie de notre Planète, en arrière-plan, sur une image de la sonde chinoise Chang’e 5 T1, fin 2014 et on se souviendra qu'en mai 2008, le vaisseau Deep Impact s'était lui aussi fendu d'une série de clichés comparables, mais beaucoup plus flous, car réalisés à quelque 50 millions de km de la Terre (à revoir ici).

« Il est surprenant de voir combien la Terre est plus brillante que la Lune, a déclaré Adam Szabo, chercheur de la mission au Goddard Space Flight Center de la Nasa. Notre Planète est vraiment un objet plus brillant dans l'espace sombre en comparaison avec la surface lunaire. » Sur ces images en couleurs naturelles prises successivement par la caméra Epic (Earth Polychromatic Imaging Camera) de 4 millions de pixels, en fait à travers trois filtres (rouge, vert et bleu), on peut distinguer plusieurs régions terrestres. Au début de la séquence, sont notamment visibles le Groenland et les territoires qui entourent le pôle Nord, presque toute la moitié ouest du continent américain et l'immense océan Pacifique, sur lequel le Soleil se réfléchit (au centre). À la fin, l'Australie fait son apparition.

En ce qui concerne la Lune, dont la rotation est synchronisée, on remarque la différence d'aspect de cet hémisphère qui affiche si peu de mers, caractéristiques de la face que nous avons coutume de voir. Les images de DSCOVR montre notamment la mer de Moscovie (Mare Moscoviense), principale tache sombre circulaire en haut à gauche, et le cratère Tsiolkovskiy.

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La Terre photographiée par les astronautes de la mission Apollo 17 le 7 décembre 1972, à environ 45.000 km de distance, avec le Soleil derrière la capsule spatiale. Sous le nom de Bille bleue (Blue marble), l'image est devenue célèbre et montrait pour la première notre planète dans l'espace, en couleurs et complètement éclairée. © Nasa