Des chercheurs de l’université de Stanford (États-Unis) se sont inspirés des pattes de gecko pour concevoir un « adhésif contrôlable » qui pourra, ils l’espèrent, nous aider à faire le ménage dans l’espace. © Viacheslav, Adobe Stock
Sciences

Débris spatiaux : comment le gecko peut nous aider à faire le ménage dans l’espace

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[EN VIDÉO] Une pince inspirée du gecko testée à bord de l’ISS  En avril 2021, une pince robotique, développée par les ingénieurs de l’université de Stanford (États-Unis), a été testée à bord de la Station spatiale internationale (ISS). Équipée d’adhésifs adhérents, mais non collants, inspirés du gecko, cette pince pourrait être particulièrement bien adaptée pour des tâches telles que la collecte de débris spatiaux ou l’entretien des satellites. (en anglais) © Université de Stanford 

Pour se débarrasser des débris spatiaux qui encombrent l'orbite terrestre, des chercheurs ont imaginé une pince robotisée équipée d'un adhésif un peu particulier. Un adhésif adhérent, mais pas collant. Comme les pattes du gecko. Cette pince pourrait aider à faire le ménage dans l'espace.

Fin 2020, l'Agence spatiale européenne (ESA) l'évoquait. La question des débris spatiaux qui encombrent l'orbite terrestre devient préoccupante. Qu'ils soient de la taille d'une bille ou bien plus volumineux parfois, tous constituent une menace pour les engins et les équipages envoyés dans l'espace. Alors, rayons laser, satellites éboueurs ou remorquage magnétique, les idées pour nous en débarrasser se multiplient.

Des chercheurs de l'université de Stanford (États-Unis) ont imaginé un robot capable de s'agripper à des objets. Son avantage : l'opération se déroule « naturellement ». Le tout grâce à un adhésif inspiré du gecko. Un lézard étonnant qui peut suspendre tout son poids avec un seul de ses doigts. « Comme le gecko, la plupart du temps, notre système n'est pas collant. Mais lorsque vous tirez dans la bonne direction, il s'accroche fortement », explique Mark Cutkosky, chercheur en génie mécanique, dans un communiqué de l’université de Stanford.

Cet « adhésif contrôlable » avait déjà fait la preuve de sa résistance aux radiations et aux températures extrêmes qui règnent dans l'espace. Les astronautes l'avaient même déjà fixé aux surfaces de la Station spatiale internationale (ISS). Et plus récemment, en avril dernier, c'est la pince adhésive complète qui a été montée sur Honey, l'un des Astrobee embarqué dans l'ISS et testé dans un environnement de microgravité.

Des étapes à franchir avant les tests dans l’espace

L'Astrobee est destiné à devenir l'assistant de bord des astronautes. Mais, pour l'instant, il est utilisé comme plateforme expérimentale. Il a permis aux chercheurs de tester avec succès la force de la prise de leur « pince gecko ». Qui a même réussi à suspendre l'Astrobee à un mur.

La première application pourrait être d'aider les astronautes à récupérer des outils à bord de l'ISS. Notamment pour automatiser un maximum des activités qui se font dans l'espace. Mais d'autres applications sont envisagées.

Il faudra confirmer tout cela en dehors de l’ISS

« Maintenant que nous avons maîtrisé cette première étape, nous pouvons passer à la phase suivante », raconte Marco Pavone, ingénieur en aéronautique et en astronautique. Ajouter une capacité de perception à l'Astrobee afin que le robot puisse déterminer de manière autonome où et comment se fixer au mur ou bien à un objet est désormais l'objectif. Ensuite, « il faudra refaire tout cela en dehors de la Station spatiale internationale. » Avec pour ultime objectif de pouvoir enfin efficacement faire le ménage dans l'espace ! Car Mark Cutkosky, professeur en mécanique, l'affirme : « Pour attraper des antennes ou des panneaux solaires voguant en orbite, la "pince gecko" est l'une des rares technologies qui fonctionnera. »

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