Des chercheurs du laboratoire de géophysique de l’Institut Carnegie ont découvert une nouvelle forme de carbone. Bien qu’obtenue à partir du carbone vitreux, il s’agit d’une forme allotrope amorphe mais possédant des propriétés mécaniques comparables au diamant.
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Le diamant est un exemple de ce qu'on appelle l'allotropieallotropie. Bien que composés tout les deux d'atomesatomes de carbones, deux morceaux presque purs de diamantdiamant et de graphitegraphite n'ont pas les mêmes propriétés. On obtient normalement le diamant à partir de carbonecarbone soumis à de hautes pressionspressions mais on sait aussi l'obtenir avec de la tequila ou le mettre sous la forme d'un aérogel.

Le carbone vitreuxcarbone vitreux, lui, a été découvert dans les années 1950. Bien que possédant des propriétés analogues à celles du verre, il ne s'agit pas vraiment d'une forme de carbone amorpheamorphe. Très résistant, il ne l'est pourtant pas autant que le diamant mais tout de même bien plus que le graphite. On l'emploi depuis des années car il possède une excellente résistancerésistance à une vaste gamme d'environnements chimiques agressifs. On peut donc l'utiliser à la place de métauxmétaux précieux pour les équipements de laboratoires, par exemple pour des électrodesélectrodes.

Du carbone vitreux au carbone allotrope amorphe

Les physiciensphysiciens du solidesolide du laboratoire de géophysique de l'Institut Carnegie ont soumis du carbone vitreux à des pressions supérieures à 400.000 atmosphèresatmosphères. Le produit obtenu, bien qu'amorphe, contrairement au carbone vitreux, s'est révélé avoir des propriétés de résistance mécanique comparables à celle du diamant. 

Ainsi, comprimé sous une pression de 600.000 atmosphères dans une direction, la nouvelle forme allotrope du carbone en supporte une de 1,3 million d'atmosphère dans une autre direction. Seul le diamant était jusqu'ici connu pour être capable d'une telle performance. Si cette propriété persistait selon d'autres directions, le nouveau carbone serait préférable au diamant dans certaines applicationsapplications. Il n'est pas capable, en effet, d'atteindre les mêmes performances de façon isotropeisotrope.