Après les nanotubes de carbone et leurs propriétés miracles voici maintenant les tubes de carbone géants. Découverts par des chercheurs du Los Alamos National Laboratory et de l’Université de Fudan en Chine, ils permettraient de réaliser, par exemple, une armure légère et à l’épreuve des balles comme celle que l’on voit dans le nouvel opus de la série Batman : The Dark Knight.
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On ne présente plus les nanotubes de carbonenanotubes de carbone, leurs propriétés électroniques qui en font des candidats sérieux pour remplacer le siliciumsilicium et leurs propriétés mécaniques qui pourraient permettre de réaliser un jour le rêve de l’ascenseur spatial.

En chauffant un mélange d'éthylèneéthylène et de paraffine à 850 °C dans un tube en quartzquartz, Huisheng Peng de l'Université de Fudan (Chine) et ses collègues du célèbre Los Alamos National Laboratory aux Etats-Unis ont obtenu non pas des nanotubes de carbone mais littéralement des microtubes, puisque ceux-ci ont un diamètre de 40 à 100 micromètres pour des longueurs de quelques centimètres. Tout naturellement, ces derniers ont été baptisés des tubes de carbone géants (colossal carbon tubes en anglais).

cliquez pour agrandir. Le chevalier noir et le Joker. Crédit : Warner Bross.

cliquez pour agrandir. Le chevalier noir et le Joker. Crédit : Warner Bross.

Très légers, ils pèsent environ 10 mg/cm3 et sont plus résistants à l'étirement que les fibres composées de nanotubes de carbone. Ils sont même 30 fois plus résistants que le KevlarKevlar composant les gilets pare-balles de l'armée américaine. Le premier opus de Batman, Batman Begins, faisait explicitement référence au Kevlar comme composante de son armure, on peut imaginer que la version 2.0 dans le film à présent sur les écrans sera peut-être un jour réalisée avec ces tubes de carbone.

Les tubes de carbone au microscope électronique. Crédit : Huisheng Peng, LANL, et al

Les tubes de carbone au microscope électronique. Crédit : Huisheng Peng, LANL, et al

Des études au microscope électroniquemicroscope électronique ont révélé que les parois des tubes, qui ont une épaisseur d'un micronmicron, contenaient des pores de forme rectangulaire dont les dimensions variaient entre quelques centaines de nanomètresnanomètres et quelques microns. En outre, à haute résolutionrésolution, on a pu montrer avec la microscopie électronique en transmission que les parois avaient une structure en couches très similaire à celle du graphitegraphite. La distance entre couches déterminée par la diffractiondiffraction de rayons xrayons x est d'ailleurs la même que dans le cas du graphite : 0,34 nm.

Comme leurs cousins les nanotubes de carbone, les tubes de carbone géants ont d'excellentes propriétés conductrices avec une valeur de 103 siemens/cm pour la conductivitéconductivité à température ambiante, et comme cette dernière augmente avec la température, il s'agit même de semi-conducteurssemi-conducteurs.

Les chercheurs travaillent actuellement sur le processus de formation des tubes de carbone géants pour comprendre celui-ci et mieux le contrôler. Ils étudient aussi de multiples applicationsapplications potentielles en micro-électronique, micro-mécanique et pour des véhicules légers et résistants.