En permanence, de grandes quantités de plasma sont éjectées de la haute atmosphère du Soleil, sous l'effet des puissants courants de convection dus à la chaleur et aux forces des champs magnétiques. C'est le vent solaire. Au niveau de la Terre, ces particules sont piégées dans la ceinture de Van Allen. © Discovery Channel

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En vidéo : la Terre dans les bourrasques solaires

ActualitéClassé sous :Astronomie , vent solaire , Discovery Channel

Pourquoi les astronautes voient-ils parfois des éclairs lumineux qui n'existent pas ? Parce qu'ils sont un peu trop haut et que le champ magnétique terrestre les protège moins bien. Comme l'explique cet épisode des Clés de l'Univers, une série diffusée sur Discovery Channel, ce bouclier nous préserve du vent solaire et de ses particules énergétiques.

Vent solaire : la Terre protégée par son champ magnétique  Les tempêtes du Soleil projettent dans l'espace des particules très énergétiques que les astronautes peuvent voir lorsqu'ils ont les yeux fermés. Si elles ne nous atteignent pas, c'est parce que le champ magnétique de la Terre nous protège du vent solaire. Découvrez en vidéo comment fonctionne cet étonnant bouclier. 

En permanence, le Soleil souffle dans l'espace d'énormes quantités de matières, plus précisément des ions et des électrons, formant un plasma. C'est le vent solaire. On estime cette perte à un million de tonnes par seconde ! Mais lors d'éruptions à la surface du Soleil, des bouffées bien plus denses sont éjectées et peuvent atteindre les planètes, qui reçoivent alors un déluge de particules énergétiques.

Nous n'avons pas conscience de cette météo solaire car la Terre est protégée par un véritable bouclier : son champ magnétique, généré par les mouvements au sein de son noyau. Les astronautes, eux, peuvent être touchés. Ces électrons ou ces ions traversent parfois, par exemple, leur rétine, créant dans le champ de vision des taches lumineuses.

Pour les voyages spatiaux mais aussi pour les satellites de télécommunications, qui peuvent être affectés, il est utile de mieux comprendre ces colères du Soleil qui naissent de phénomènes complexes, au sein du plasma très chaud emporté par les forces magnétiques. Comme ces champs magnétiques sont eux-mêmes créés et modifiés par ces flux de gaz chauds, la modélisation est extrêmement difficile.

Le dernier opus de la série Les clés de l'Univers, intitulé Les vents solaires et diffusé sur Discovery Channel, illustre l'origine et les effets de ces puissantes émissions de particules lancées à grandes vitesses. Le champ magnétique terrestre (le plus puissant du Système solaire pour une planète tellurique), généré par les mouvements de son noyau ferreux, est donc le bienvenu...

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