Extrait d’une vidéo du bolide capturé par une caméra installée sur le tableau de bord d’une voiture de police aux États-Unis. Le bolide traversait le ciel du sud-ouest vers le nord-est. Aucun débris ou météorite n'a pour l'instant été retrouvé. © Portland Police Department

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Météorite : un bolide fend le ciel américain

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Un bolide très lumineux a fendu le ciel du nord-est des États-Unis, mardi 17 mai. Pour l'AMS (American Meteor Society), le météoroïde était double avant de pénétrer l'atmosphère terrestre. Selon leurs premières estimations, il était aussi gros qu'une voiture. Une récompense de près de 18.000 euros sera offerte à qui rapportera un bout de la météorite.

Des objets venus de l'espace, il en tombe tous les jours sur notre douce Planète bleue. En moyenne 100 tonnes par jour. Une très grande majorité, les plus répandus dans le milieu interplanétaire, sont minuscules (quelques microns ou millimètres). Les plus gros, plus rares, sont bien sûr plus visibles lors de leur chute dans l'atmosphère terrestre. Par ailleurs, plus la densité de population est importante, plus les témoignages sont nombreux.

Il était 00 h 50 (04 h 50 TU, soit 06 h 50 en France métropolitaine) ce mardi 17 mai 2016 lorsqu'un bolide très brillant a traversé le ciel de plusieurs États du nord-est des États-Unis et du sud-est du Canada.

Vidéo compilant plusieurs prises de vue du bolide réalisées par des caméras de surveillance ou de police, au nord-est des États-Unis. © WMUR

Une récompense à qui trouvera un morceau de la météorite

L'American Meteor Society (AMS) a recueilli des centaines de témoignages (690 rapports) provenant principalement de l'État du Maine, mais aussi du New Hampshire, du Massachusetts, du Rhode Island, du Connecticut, de celui de New York, de l'Ontario et du Québec. Comme on peut le voir sur certaines prises de vue issues de caméras de surveillance de différentes villes, de la police ou de personnes l'ayant directement filmé, le météoroïde (ou petit astéroïde) était vraisemblablement double avant même son entrée dans notre atmosphère (voir les photos ici). Il a pu se fragmenter dans la banlieue terrestre. Sa trajectoire dans le ciel montre qu'il allait du sud-ouest vers le nord-est. Plusieurs témoins disent avoir entendu et ressenti une détonation quelques minutes après les flashs lumineux créés par la fragmentation de ces deux corps chauffés.

Pour l'instant, aucun débris ou météorite n'a été retrouvé. Le Maine Mineral & Gem Museum offre une récompense de 20.000 dollars (environ 17.800 euros au cours actuel) à quiconque rapportera un morceau d'au moins un kilogramme.

Pour Mike Hankey, un directeur des opérations à l'AMS, « il est impossible de le dire avec certitude sans de meilleurs instruments ou plus de données ou d'analyses, mais [le météoroïde] pourrait être, je dirai, au moins de la taille d'une voiture ou d'une fourgonnette. Peut-être encore plus grand ». Il n'est donc pas aussi gros que celui de l'exceptionnel évènement de Tcheliabinsk (estimé à environ 19 mètres), qui s'était produit le 15 février 2013 au-dessus de la cité russe. Ils sont plusieurs dizaines de cette taille à pénétrer chaque année l'atmosphère de la Terre.

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