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En bref : un panache de gaz chaud pour l'étoile HH 110

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Le télescope spatial Hubble a photographié un jet de gaz qui s'échappe d'une jeune étoile en formation classée parmi les objets de Herbig-Haro.

L'objet de Herbig-Haro HH 110 révèle son panache de gaz chaud au télescope spatial Hubble. © Nasa/Esa/Hubble Heritage

C'est dans les années 1950 que deux astronomes du nom de George Herbig et Guillermo Haro ont étudié d'étranges jets se trouvant uniquement dans de jeunes populations stellaires comme on en trouve par exemple dans la nébuleuse d'Orion. Il s'agit d'arcs lumineux composés de gaz et de poussière éjectés depuis les pôles de certaines jeunes étoiles très instables. Quand ces jets percutent à grande vitesse le gaz environnant, il se forme une onde de choc lumineuse.

Le premier objet de Herbig-Haro (HH) fut pourtant observé bien avant sans qu'on en comprenne la nature. L'honneur en revient à l'astronome Sherburne Wesley Burnham qui étudia à la fin du XIXe siècle l'étoile T Tauri, une très jeune étoile variable qui ne brille pas en raison d'une classique fusion nucléaire mais en convertissant son énergie potentielle gravitationnelle en chaleur, un processus appelé mécanisme de Kelvin-Helmholtz.

L'année dernière, des astrophysiciens avaient présenté un film réalisé en combinant des images de plusieurs objets de Herbig-Haro photographiés pendant 14 ans par le télescope spatial Hubble, révélant comment des jets gazeux supersoniques se développaient dans le temps. Pour les chercheurs, ces jets sont un peu les gaz d'échappement de jeunes étoiles qui les expulsent par bouffées successives lorsque le gaz et la poussière qui entourent ces astres tombent à leur surface. C'est à nouveau le télescope Hubble qui nous révèle l'objet HH 110 en combinant des images prises en 2004 et 2005 par l'Advanced Camera for Surveys et en 2011 par la Wide Field Camera 3.

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