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Les aurores de Saturne

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Les nouvelles images de Saturne obtenues par une équipe de l'Université du Colorado à Boulder le 21 Juin à l'aide d'un instrument sur le vaisseau spatial Cassini montrent que les émissions aurorales à ses pôles sont similaires aux lumières nordiques de la Terre.

Les aurores polaires de Saturne en UV

Prises avec l'instrument UVIS (Ultraviolet Imaging Spectrograph) à bord de la navette spatiale Cassini, les deux images UV, invisibles à l'oeil humain, sont les premières de la mission de Cassini-Huygens à capturer l'ovale entier des émissions aurorales au pôle sud de Saturne. Elles montrent également des émissions semblables au pôle nord de Saturne, selon le professeur Larry Esposito (CU-Boulder) et le professeur Wayne Pryor (Central Arizona College).

Dans les images en fausses couleurs, le bleu représente les émissions aurorales du gaz hydrogène excité par le bombardement d'électrons, tandis que le rouge-orange représente la lumière reflétée du Soleil. Les images montrent que les lumières aurorales aux régions polaires répondent rapidement aux changements du vent solaire, notent les chercheurs. Les images précédentes ont été prises plus près de l'équateur, faisant qu'il est difficile de voir les régions polaires.

Les changements principaux dans les émissions à l'intérieur de l'aurore au pôle sud de Saturne sont visibles en comparant les deux images, qui ont été prises à environ une heure d'intervalle. La tache la plus lumineuse dans l'aurore de gauche faiblit, et une tache lumineuse apparaît au milieu de l'aurore dans la deuxième image.

Faites en balayant lentement l'instrument UVIS à travers la planète, les images contiennent également plus de 2.000 longueurs d'ondes d'informations spectrales dans chaque élément d'image. Les chercheurs utiliseront l'information des longueurs d'ondes pour étudier les aurores de Saturne, le gaz, et les brumes et leurs distributions changeantes.

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