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De très énigmatiques rayons X sur Saturne

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Une équipe germano-américaine a pu observer la diffusion des rayons X saturniens grâce à l'observatoire spatial Chandra X-ray. Les résultats, qui proviennent de 20 heures d'observation le mois d'avril dernier, révèlent que sur Saturne, les rayons X sont plus concentrés à l'équateur qu'aux pôles, contrairement à ce que l'on constate sur la planète voisine Jupiter.

De très énigmatiques rayons X sur Saturne

D'une manière générale, les rayons X ont pour origine le Soleil qui génère des flux allant se réfléchir sur les corps célestes. Mais des planètes comme la Terre ou Jupiter, émettent en plus des rayons X au niveau des pôles, conséquences de l'interaction entre le vent solaire et leur champ magnétique.

Les preuves les plus visibles sur Terre de ce phénomène sont les aurores boréales. Or les scientifiques s'attendaient à ce que Saturne, géante gazeuse comparable à Jupiter, présente également une émission de rayons X plus élevée aux pôles. Mais ce n'est pas le cas et cette différence étonne.

Au cours de l'expérience, le pôle Nord de Saturne était occulté par ses anneaux ; les émissions dans cette région, s'il y en a, n'ont donc pas pu être détectées. Mais comment expliquer leur absence au pôle Sud, malgré la présence d'aurores boréales mise en évidence par les astronomes ? Saturne est encore loin d'avoir livré tous ses mystères.

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