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2.000 comètes pour Soho !

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L'inépuisable satellite solaire Soho vient de débusquer sa 2.000e comète après 15 ans de bons et loyaux services.

2.000e découverte cométaire pour SOHO, l'infatigable satellite solaire. © SOHO/Karl Battams

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Soho (pour SOlar and Heliospheric Observatory) est comme son nom l'indique un observatoire spatial qui étudie le Soleil et l'héliosphère qui l'entoure. Cette réalisation conjointe de l'Esa et de la Nasa est opérationnelle depuis le mois de décembre 1995. Il y a cinq ans nous célébrions 10 ans d'observation du Soleil et de résultats scientifiques sans imaginer que nous nous retrouverions encore aujourd'hui pour parler de cet observatoire. Comme le prouvent Soho et son petit frère Cluster qui a fêté dernièrement une décennie à traquer notre étoile, il semble que les observatoires solaires jouissent d'une longévité assez extraordinaire.

Positionné au point de Lagrange L1, là ou l'attraction de la Terre et celle du Soleil sont en équilibre, Soho fournit chaque jour un bulletin de santé du Soleil dans différentes longueurs d'onde à l'aide de ses 12 instruments d'observation. L'un d'entre eux, Lasco (pour Large Angle and Spectrometric Coronagraph) est constitué d'un triple coronographe qui permet d'imager la couronne solaire en continu et donc de pouvoir étudier son évolution temporelle, avec un champ de vue allant de deux à 30 rayons solaires. Même s'il n'a pas été conçu pour détecter les comètes qui sont piégées par le champ gravitationnel, il a découvert le 26 décembre dernier son 2.000e astre chevelu.

Pourquoi tant de comètes ?

À dire vrai ces 2.000 découvertes doivent beaucoup aux 70 bénévoles répartis dans 18 pays et qui scrutent minutieusement les images prises par Lasco. La dernière découverte est à mettre à l'actif de Michal Kusiak, un étudiant polonais en astronomie qui a déjà déniché plus d'une centaine de comètes grâce à Soho.

Ce qui surprend les astronomes, c'est le nombre croissant de comètes détectées par le satellite solaire. Une décennie pour le premier millier, deux fois moins de temps pour les 1.000 suivantes. En ce seul mois de décembre, 37 comètes ont été découvertes, un record absolu. Bien que la participation de chasseurs de comètes venus dépouiller les images de Lasco se soit accrue, elle ne suffit pas à expliquer cette recrudescence.

85 % des astres chevelus trouvés grâce à Soho font partie du groupe de Kreutz, une famille de comètes circulant à proximité du Soleil et devant son nom à l'astronome allemand Heinrich Kreutz qui en confirma l'existence en 1901. Brian Marsden, qui fut longtemps directeur du Minor Planet Center, a été le premier à suggérer que la majorité des membres de la famille de Kreutz (des comètes également regroupées sous le terme de Sungrazers) puissent avoir une origine commune. Selon Marsden ces comètes proviendraient de la dislocation d'un astre d'environ 120 kilomètres de diamètre qui se serait fragmenté dans le passé en s'approchant trop près du Soleil.

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