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Une espèce humaine archaïque aurait survécu à l’ère glaciaire

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Dans une région isolée du sud-ouest de la Chine, un fémur humain, trouvé au milieu d'autres fossiles, semble appartenir à une espèce vraisemblablement ancienne qui aurait vécu bien avant Homo sapiens. Mais l'endroit, à Maludong, est daté de 14.000 ans seulement. Ces humains d'un autre âge auraient donc pu survivre là, alors que les Hommes modernes s'étaient déjà installés en Europe et en Asie. L'hypothèse reste à confirmer.

Reconstitution hypothétique de l’Homme de Maludong, daté de 14.000 ans environ, d’après les restes trouvés dans la grotte du cerf rouge (Red Deer Cave, en anglais). Ses traits et les caractéristiques physiques qui sont repérables sur les ossements découverts le rapprochent d’homininés bien plus anciens. © Peter Schouten

Le « fémur de Maludong » a été découvert au milieu d'autres ossements en 1989 dans cette « grotte du cerf rouge » de la région du Yunnan, au sud-ouest de la Chine. Préservés depuis dans un musée, ces fossiles n'ont commencé à être étudiés qu'en 2008. Le fémur vient de faire l'objet d'une publication dans la revue Plos One. Sa datation lui donne un âge récent, d'environ 14.000 ans, et sa forme est humaine. Pourtant, sa taille et sa finesse, qui indiquent une masse corporelle de seulement 50 kg, le rapprochent notamment d'Homo habilis ou d'Homo erectus. Le premier a vécu autour de deux millions d'années avant le présent et le second serait apparu vers -1,5 million d'années. Les deux ont quitté la scène bien avant le dernier âge glaciaire et l'apparition de l'Homme moderne.

Les quelques autres restes fossiles de la grotte, dont un crâne, avaient déjà posé problème. Leur étude avait suggéré l'idée d'une cohabitation de l'Homme moderne avec des humains bien plus anciens dans certains endroits, comme cette région du Yunnan. C'était l'hypothèse avancée en 2012, comme nous l'expliquions dans cet article sur « de mystérieux fossiles d’Hommes préhistoriques ». La question reste en suspens car certains chercheurs ne voient pas dans ces ossements épars des caractères vraiment archaïques mais la simple variabilité anatomique d'Homo sapiens.

Les deux faces du fémur trouvé dans la grotte du cerf rouge, dans la région du Yunnan et daté de 14.000 ans. Ses caractéristiques (sa finesse notamment) et sa taille (petite) semblent bien éloignées de l’Homme moderne qui, à cette époque, en était à l’âge de pierre. © Darren Curnoe et Ji Xueping

Des humains anciens ont pu survivre longtemps dans des régions isolées

Cependant, cette nouvelle étude change la donne, d'après ses auteurs, les mêmes que ceux qui s'étaient penchés sur le crâne de la même grotte, Darren Curnoe (university of New South Wales, ou UNSW, Australie) et Ji Xueping, de l'institut du Yunnan pour les reliques culturelles et l'archéologie. Leur découverte, expliquent-ils, suggère que des espèces humaines anciennes ont pu survivre longtemps dans des régions isolées, alors que l'Homme moderne s'était déjà répandu en Europe et en Asie. Or, jusqu'ici, seuls l'Homme de Néandertal et l'Homme de Desinova sont connus pour avoir vécu en même temps que Homo sapiens.

Dans une publication antérieure, ces deux chercheurs avaient décrit leur analyse du crâne de la grotte du cerf rouge, suggérant qu'il est celui d'un hybride entre un humain moderne et un autre, « pré-moderne ». « Nous avons d'abord travaillé sur le crâne car nous pensions que c'était le reste le plus intéressant, racontent-ils dans le communiqué de l’UNSWMais nous avons été stupéfaits par notre étude du fémur, qui semble plus primitif que le crâne. » Les auteurs, cependant, restent prudents, « car il n'y a qu'un seul os », comme ils le rappellent eux-mêmes dans le communiqué de l'UNSW.

Le climat (doux en cette basse latitude) et l'environnement (isolé) de cette région montagneuse, entre les plateaux tibétains et les forêts tropicales au sud (au Laos et au Vietnam), pourraient selon eux expliquer comment des populations anciennes ont pu se maintenir. Aujourd'hui encore, le Yunnan, à la géographie variée, produit une agriculture diversifiée et le pays est considéré comme isolé par rapport au reste de la Chine.

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