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Malgré son nom, elle n'est pas seulement réservée aux baigneurs. L'otite dite « du baigneur » est une infection bactérienne ou fongique de l'oreille externeoreille externe, et l'eau n'est que l'un des facteurs qui peuvent la causer. L'otite du baigneur est l'autre nom donné à l'otite externe. Contrairement à une otite moyenne qui touche la partie médiane de l'oreille (derrière le tympan), l'otite du baigneur est localisée dans le conduit auditif, entre le tympan et l'extérieur de l'oreille.

On reconnaît que l'on souffre d'une otite externe si le fait d'appuyer sur l'oreille (au niveau du tragus) ou de la tirer provoque une douleur. Selon la gravitégravité de l'infection, les symptômessymptômes peuvent varier de douleurs et démangeaisonsdémangeaisons du conduit auditif, écoulements de pus jaune verdâtre, rougeurs et gonflements de l'oreille externe, à une réduction, voire une perte temporaire de l’audition.

L'otite du baigneur touche la partie externe de l'oreille, en particulier le conduit auditif situé entre le tympan et le pavillon de l'oreille. © Chittka L, Brockmann, Wikimedia Commons, CC by-sa 2.5
L'otite du baigneur touche la partie externe de l'oreille, en particulier le conduit auditif situé entre le tympan et le pavillon de l'oreille. © Chittka L, Brockmann, Wikimedia Commons, CC by-sa 2.5

Si l'otite externe est aussi appelée otite du baigneur, c'est qu'elle est souvent associée à la baignade et l'été car c'est en saisonsaison estivale et chez les amateurs de natation qu'elle est la plus fréquente. Pourtant, une accumulation d'eau dans l’oreille n'est pas le seul facteur qui peut déclencher une otite.

L’otite du baigneur : une infection de l’oreille externe 

Une otite externe est une inflammationinflammation du conduit auditif causée par une infection bactérienne dans 90 % des cas, fongique dans 10 % des cas.

En temps normal, le cérumencérumen, cire présente dans l’oreille externe, joue un rôle de barrière protectrice contre une intrusion d'agents pathogènes comme les bactériesbactéries ou les champignonschampignons. Son pH maintenu à 5 fait de l'oreille externe un milieu acideacide peu favorable au développement bactérien. Si la peau du conduit auditif est grattée ou que le cérumen est enlevé, l'oreille devient alors un terrain plus favorable à l'infection par les bactéries ou les champignons.

Dans le cas de baignades (ou de douches) trop fréquentes, c'est donc l'exposition prolongée à l'eau qui réduit la barrière de cérumen, augmente le pH, et détruit la barrière épithéliale de la peau. L'intrusion sous la peau et l'infection devient plus facile pour les bactéries présentes dans l'eau : on souffre alors d'une otite du baigneur. 

Une augmentation d'humidité dans l'oreille est un autre facteur déclencheur d'otites, en rendant le terrain plus propice au développement de champignons. Une blessure de la peau avec un objet extérieur (coton-tige, doigt...) ou même des maladies de la peau (eczémaeczéma, psoriasis) au niveau de l'oreille peuvent également prédisposer aux otites externes.