L’épiphyse est la partie située à l’extrémité d’un os long. © Choo, Fotolia

Santé

Épiphyse

DéfinitionClassé sous :biologie , épiphyse , glande pinéale

Le terme épiphyse a deux significations en biologie. C'est à la fois le nom donné à l'extrémité des os longs et à la glande pinéale. Au niveau des os longs, l'épiphyse est la partie terminale renflée, plus épaisse que la diaphyse, la partie tubulaire centrale de l'os. À la jonction entre épiphyse et diaphyse se trouve la ligne épiphysaire. L'épiphyse comprend une fine couche d'os compact, avec à l'intérieur de l'os spongieux. Au niveau de l'articulation, la partie osseuse est recouverte d'une couche de cartilage hyalin qui sert à amortir la pression lors des mouvements, comme un coussin.

À la naissance, la croissance de l'os n'est pas terminée. Un espace cartilagineux, appelé plaque de croissance épiphysaire, se trouve entre les épiphyses et la diaphyse de l'os : c'est de là que part la croissance en longueur. La plaque de croissance épiphysaire s'ossifie vers l'âge de 20 ans.

L’épiphyse ou glande pinéale

L'épiphyse (ou glande pinéale) est une petite glande qui contient des photorécepteurs chez les poissons, les batraciens. L'épiphyse et l'organe parapinéal, un diverticule du diencéphale de certains vertébrés, jouent des rôles dans l'orientation et l'horloge biologique des animaux. Lors de l'évolution, le complexe pinéal aurait perdu sa photosensibilité, pour jouer davantage un rôle de sécrétion. L'épiphyse produit la mélatonine selon un cycle dépendant de l'alternance jour-nuit (cycle circadien).

Localisation de la glande pinéale. © rob3000, Fotolia

Chez l'homme, la glande pinéale est de forme conique et mesure environ 10 mm sur 5 mm. C'est un organe neuroendocrinien qui produit des catécholamines et surtout la mélatonine qui dérive de la sérotonine. La sécrétion de mélatonine suit un rythme circadien, avec des taux dans le sang très bas dans la journée qui s'élèvent au début de la nuit pour atteindre un maximum entre 1 h et 4 h du matin. Le contrôle de cette activité circadienne dépend d'une horloge interne située dans l'hypothalamus. Grâce à la mélatonine, la glande pinéale joue un rôle dans le contrôle des rythmes biologiques.

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