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La reconstitution de Gastornis

Dossier - L'oiseau géant Gastornis, successeur des dinosaures ?
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Après la disparition des dinosaures à la fin du Crétacé, les plus grands mammifères ne dépassaient pas la taille d’un chien. Les premiers animaux terrestres à atteindre une grande taille, à cette époque, furent des oiseaux géants incapables de voler, les gastornithidés.

  
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La situation devait changer dans les années 1870, grâce à l'activité d'un médecin de Reims, le docteur Victor Lemoine (1837-1897), qui était aussi un très actif paléontologue (il fut entre autres un des tout premiers à utiliser la radiographie pour l'étude des fossiles, très peu de temps après la découverte des rayons X par Röntgen en 1895).

Archaeopteryx attaquant un juvénile Compsognathus longipes. © Durbed, CC by-sa 3.0

Le terrain de prédilection de Lemoine était les environs de Reims, aux alentours du village de Cernay, où il décrivit de nombreux éléments d'une faune de vertébrés du début du Tertiaire, plus ancienne que celle de Meudon (la faune de Cernay est aujourd'hui attribuée au Paléocène supérieur et date d'environ 58 millions d'années).

Victor Lemoine (1837-1897), médecin et paléontologue, qui décrivit divers restes de Gastornis trouvés aux environs de Reims. © DR

Première reconstitution de Gastornis

Parmi les ossements découverts par Lemoine figuraient des os désarticulés d'oiseaux géants, qu'il ne tarda pas à rapporter à Gastornis. À partir de ces spécimens plus nombreux que ceux de Meudon, le médecin rémois tenta, en 1881, une reconstitution du squelette.

Un fémur de Gastornis découvert par Victor Lemoine dans le Paléocène des environs de Reims. © DR

Ce dernier, présenté face à un jeune homme haut d'1,50 mètre pour donner l'échelle, était impressionnant, la tête portée par un long cou se trouvant à presque trois mètres de hauteur. Gastornis apparaissait comme un grand oiseau coureur aux ailes atrophiées et aux longues pattes postérieures. Mais le plus étrange était sans conteste son crâne aux os peu fusionnés (contrairement à l'habitude chez les oiseaux) et aux mâchoires allongées portant des protubérances considérées par Lemoine comme l'insertion de dents.

Reconstitution du squelette de Gastornis par Victor Lemoine, 1881 (à gauche) et par Stanislas Meunier, 1898 (à droite). Le jeune utilisé comme échelle par Lemoine devient un homme d’âge mûr chez Meunier, ce qui rend l’oiseau géant plus imposant encore. © DR

Les oiseaux à dents

Les oiseaux à dents étaient alors à la mode chez les paléontologues, avec le célèbre Archaeopteryx du Jurassique d'Allemagne, et aussi les genres crétacés Hesperornis et Ichthyornis, qui venaient d'être découverts dans le Crétacé de l'Ouest américain. En plein débat sur l'évolution des espèces, ces formes intermédiaires à certains égards entre les reptiles et les oiseaux modernes suscitaient l'enthousiasme des chercheurs (y compris Darwin lui-même).

Reconstitution du crâne de Gastornis par Victor Lemoine (1881). En 1992, le paléontologue Larry Martin a montré que pratiquement aucun des os utilisés pour cette reconstitution n’appartient en réalité à cet oiseau. © DR

Gastornis venait ainsi se placer, selon Lemoine, parmi ces oiseaux archaïques témoins des transformations du monde animal. Sa reconstitution fut reproduite à maintes reprises, y compris dans des ouvrages de vulgarisation où le jeune garçon fut remplacé par un adulte, ce qui faisait paraître l'oiseau plus impressionnant encore.