Pendant la guerre du Vietnam, l’armée américaine a répandu, sur les forêts et les cultures ennemies, un herbicide connu sous le nom d’agent orange. Un produit soupçonné d’être à l’origine de nombreuses maladies, tant chez les civils au sol que chez les militaires chargés de sa dispersion. © Brian K. Grigsby, Wikipedia, domaine public

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Herbicide

DéfinitionClassé sous :botanique , herbicide , pesticide

On appelle herbicide un produit phytosanitaire, naturel ou de synthèse, destiné à éliminer les végétaux. Les herbicides font partie de la famille des pesticides. Ce sont des désherbants, des préparations phytotoxiques utilisées pour lutter contre les adventices que l'on connaît plus sous le nom de mauvaises herbes.

Les herbicides sont utilisés par l'agriculture pour accroître les récoltes. Mais ils sont aussi employés en sylviculture par exemple. Et c'est depuis la fin de la seconde guerre mondiale que le recours à des herbicides de synthèse s'est généralisé. Les premiers herbicides dits organochlorés se sont montrés particulièrement efficaces. Mais très toxiques pour l’Homme et l'environnement. Parmi les herbicides les plus connus aujourd'hui, il y a le fameux glyphosate dont la question de la toxicité fait l'objet d'âpres débats.

Herbicides organiques et minéraux

Il existe deux familles principales d'herbicides : les herbicides organiques et minéraux. Les désherbants organiques sont les plus couramment utilisés. On peut citer par exemple le glyphosate, qui est un désherbant total, ou les urées substituées, NH2-CO-NH2. Les herbicides minéraux étaient majoritairement utilisés au début des années 1900. Parmi eux, le cyanure de calcium, Ca(CN)2, ou le sulfate de fer, FeSO4.

L’agriculteur pulvérise un herbicide, un produit phytotoxique, sur son champ. © USDA Forest ServiceRegion 8 Archive, www.bugwood.org, CC by 3.0

Parmi tous ces herbicides, on distingue les désherbants sélectifs - qui sont les plus nombreux -, les débroussaillants et désherbants totaux, ou encore les défanants, le défanage consistant à ne tuer que les feuilles et les tiges de la partie supérieure de la plante.

Herbicides : des stratégies variées

Lorsque l'on recourt à des herbicides, différentes stratégies peuvent être mises en œuvre :

  • un traitement préventif peut, par exemple venir détruire les graines avant même qu'elles ne germent ;
  • un traitement curatif de contact peut de son côté, par exemple, mener à la destruction des parties aériennes des adventices.

Mais il est également possible de trouver des solutions alternatives, de désherber son jardin, notamment, sans produits de synthèse. Ainsi le désherbage mécanique - dont l'efficacité est variable et dépend notamment du type de végétation visé -, l'utilisation de paillis couvre-sol, de concours d'animaux domestiques - comme les moutons - ou encore l'usage de composés naturels comme l'huile essentielle de citronnelle. Mais les impacts environnementaux de cette dernière méthode pourraient ne pas être négligeables.

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