Une ammonite géante de 100 kg découverte en Angleterre

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Un fossile d'ammonite de la taille d'un pneu (55 cm) et pesant 96 kg a été extrait par deux étudiants sur l’île de Wight, au sud de l'Angleterre. « Cette ammonite éclipse toutes nos découvertes précédentes », s'enthousiasment les paléontologues en herbe sur le compte Facebook du Wight Coast Fossils, l'association qu'ils ont créée afin de partager les richesses géologiques de l'île.

« Il a fallu deux heures de travail pour la retirer de la roche dans laquelle elle était enfermée et huit heures supplémentaires pour la remonter depuis le littoral ». Le spécimen, un Tropaeum bowerbanki, est âgé de 115 millions d'années, soit le début du Crétacé. « À cette époque, une grande partie du sud de l'Angleterre était recouverte d'une mer côtière chaude et peu profonde, abritant des reptiles marins, des requins, des poissons et de nombreuses ammonites », détaillent Jack et Theo. L'île de Wight est d'ailleurs une véritable mine à fossiles. On y a notamment découvert une nouvelle espèce de petit crocodile, une empreinte géante de théropode ou une queue d'iguanodon.

Plus de deux heures de travail ont été nécessaires pour extraire l’ammonite de la roche. © Wight Coast Fossils, Facebook

Un fossile d’ammonite d'une aussi grande taille est probablement issu d'un spécimen femelle, aussi appelé marcoconque. « De nombreuses ammonites présentaient un important dimorphisme sexuel, ce que l'on observe chez de nombreux céphalopodes vivants aujourd'hui. Une théorie est que les femelles étaient plus grosses en raison du besoin de produire des œufs ».

Les Tropaeum sont connus pour atteindre des tailles impressionnantes. Certaines espèces comme le Tropaeum imperator peuvent mesurer jusqu'à un mètre de diamètre. Le record de la plus grosse ammonite appartient toutefois à un fossile de Parapuzosia seppenradensis, déterré en 1895 en Westphalie (Allemagne), qui mesure 1,8 mètre de diamètre. Le poids total de l’animal vivant a été estimé à 1,5 tonne.

De nombreuses ammonites ont été découvertes sur l’île de Wight. © Wight Coast Fossils, Facebook