L'âge de la plus ancienne peinture pariétale déterminé grâce aux nids de guêpes en Australie. C'est un kangourou. © James Thew, Adobe Stock
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Ce kangourou est la plus ancienne peinture pariétale d’Australie

ActualitéClassé sous :paléontologie , art pariétal , datation au radiocarbone

[EN VIDÉO] Les experts du passé : la grotte Margot et ses mystérieuses gravures  Les grottes sont restées durant de nombreuses générations les principales habitations des premiers Hommes. Dans la Mayenne, les archéologues de l’Inrap (Institut national de recherches archéologiques préventives) ont découvert dans une cavité de nombreuses gravures. Cet épisode des Experts du passé nous en dit plus sur les œuvres de la grotte Margot. 

C'est grâce à l'analyse de la boue séchée entourant d'anciens nids de guêpes que les scientifiques ont pu dater une œuvre pariétale découverte en Australie. La matière organique contenue dans ces nids est un matériau approprié pour permettre la datation au radiocarbone. Cette représentation réaliste d'un kangourou, grandeur nature, est vieille de 17.000 ans et s'avère être la plus ancienne en Australie. 

La plus ancienne œuvre d'art pariétal australienne est un kangourou, peint il y a plus de 17.000 ans par des aborigènes et daté grâce à l'analyse de nids de guêpe aussi anciens. L'œuvre, peinte dans un style réaliste reproduisant l'animal dans ses dimensions véritables, a été trouvée avec des représentations d'autres animaux sur le plafond d'un abri rocheux de la région de Kimberley (nord-ouest de l'Australie). Même si les populations aborigènes résidentes dans la région depuis des temps ancestraux, il est très difficile de dater leurs œuvres d'art.

« Le principal obstacle (...) est qu'ils employaient rarement un pigment permettant une datation avec les techniques actuelles », a expliqué à l'AFP Damien Finch, géochronologue à l'Université de Melbourne et auteur de l'étude parue dans Nature du comportement humain.

Avec ses collègues, il a contourné la difficulté à l'aide de restes de nids de guêpe, constitués de boue pouvant être datée, et qui ont été trouvés sous et au dessus des peintures. Ils ont ainsi déterminé que la peinture du kangourou était vieille de 17.100 à 17.500 ans.

Le propriétaire traditionnel, Ian Waina, devant la plus ancienne peinture pariétale d'Australie : un kangourou. © Peter Veth and the Balanggarra Aboriginal Corporation ; Illustration sur le bord droit en bas : Pauline Heaney

Des représentations fidèles de la nature

La datation de ces plus anciennes peintures intactes « a une grande importance pour le peuple aborigène et les australiens », indique Cissy Gore-Birch, cheffe de l'Association des Aborigènes Balanggarra, dans un communiqué de l'Université d'Australie occidentale. Au total, l'équipe de Damien Finch a daté 27 anciens nids de guêpe distribués sur seize peintures dans huit abris rocheux. Avec des œuvres d'art dans un style naturaliste (représentations fidèles de la faune et de la flore) vieilles de 13.000 à 17.000 ans.

Cet abri sous roche du nord-est de Kimberley, en Australie, abrite la plus ancienne œuvre d’art pariétal australienne. © Damien Finch
La peinture d'un kangourou a été trouvée, bien protégée par d'anciens nids de guêpes, sur le plafond d'un abri sous-roche. © Damien Finch

Elles représentent essentiellement des animaux, dont un serpent, des genres de lézards et des marsupiaux, dont des kangourous, wallabies et koalas. Les représentations animales dominent l'art pariétal, que ce soit en France, en Espagne ou en Indonésie.

Nous ne saurons jamais ce que pensaient les artistes qui ont peint ces œuvres il y a 600 générations

« C'est une découverte significative, car au travers de ces estimations nous pouvons comprendre un peu du monde dans lequel ces anciens artistes vivaient », ajoute Damien Finch dans un communiqué.

« Nous ne saurons jamais ce que pensaient les artistes qui ont peint ces œuvres il y a 600 générations, mais nous savons que la période Naturaliste s'est étendue jusqu'à la fin de la dernière période glaciaire», terminé il y a 10.000 ans, précis -t-il.

Carte de la région de Kimberley, en Australie occidentale, montrant le littoral à trois époques différentes : époque actuelle, il y a 12.000 ans (période Gwion) et 17.300 ans (la fin antérieure de la période naturaliste connue). © Pauline Heaney et Damien Finch
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