L’ouragan Alex, le premier à se former dans l’Atlantique nord en janvier depuis 1938, photographié le 15 janvier 2016 par le satellite Suomi-NPP. © Nasa, NOAA, Jeff Schmaltz

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Alex, un ouragan rarissime observé depuis l'espace

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Début 2016, un ouragan s'est formé au-dessus de l'Atlantique nord pour la première fois depuis 1938. Sa naissance a été suivie par le satellite franco-indien Megha-Tropiques le 13 janvier.

Article paru le 6 février 2016

Alors que le président de la République était en visite d'état en Inde, la coopération spatiale franco-indienne a pu mettre en lumière la naissance de l'ouragan Alex vers la mi-janvier 2016. L'image présentée ci-dessous localise, en couleur, les différentes densités en vapeur d'eau mesurées par Megha-Tropiques dans l'atmosphère, le 13 janvier 2016. Lancé en 2011, le satellite franco-indien a une orbite bien particulière : il ne survole que les zones intertropicales, là où naissent les phénomènes météorologiques les plus intenses de la planète. Trois à cinq fois par jour, il observe les densités de vapeur d'eau dans l'atmosphère avec une résolution de 10 kilomètres.

Le phénomène d'enroulement de masses nuageuses autour d'un œil central observé en haut à gauche est Alex ! À cette date, le phénomène météorologique n'était pas encore catégorisé comme ouragan. Il le sera le lendemain, lorsque les vents ont été estimés à 140 km/h par le Centre national des ouragans (NHC).

Différentes densité de la vapeur d’eau : les zones les moins humides sont en rouge et les plus denses sont en bleu. © Cnes, Isro, Aeris

Ouragan un seul jour

Selon le communiqué de la Nasa, Alex est devenu alors le premier ouragan à se former en Atlantique nord au cours d'un mois de janvier depuis 1938. La saison des ouragans se déroule d'ordinaire de juin à fin novembre. À noter qu'il n'aura été un « ouragan » qu'un seul jour. Le 15 janvier 2016, il était déjà rétrogradé en tempête tropicale, au grand soulagement des habitants des Açores (visible tout en haut et au centre de l'image). L'archipel s'était en effet préparé à l'arrivée du cyclone en fermant écoles et services publics sur certaines de ses îles.

Le 29 août 2015, Megha-Tropiques avait également observé un phénomène météorologique hors-norme : la formation simultanée de trois ouragans majeurs dans le Pacifique. « Selon les experts, trois ouragans simultanés étaient quelque chose de tout à fait inédit. Ce qui a aussi été exceptionnel, c'est de les capturer sur une seule et même orbite de Megha-Tropiques autour de la Terre ! » a déclaré Michel Dejus, responsable du projet Megha-Tropiques au Cnes.

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