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La nuit, des insectes aident les agriculteurs...

ActualitéClassé sous :développement durable , zoologie , Service de Recherche Agricole du Texas

Les scientifiques du Service de recherche agricole du Texas font des heures sup' la nuit, dans les champs, pour traquer les insectes qui aident discrètement les agriculteurs à se débarrasser des ravageurs...

La Chrysomèle des racines du maïs Diabrotica virgifera, ravageur typique du maïs, apparue en France en 2002. © Tom Hlavaty/ARS Domaine public

Parmi les auxiliaires de l'agriculture, il y a les pollinisateurs, les fertiliseurs et les prédateurs de ravageurs. Ces derniers agissent de jour comme de nuit, peut-être même bien plus après le coucher du soleil. Ils dévorent notamment les œufs des lépidoptères, tels que Helicoverpa zea ou Spodoptera exigua, qui s'attaquent aux cultures de cotons, de maïs ou de soja.

De ces prédateurs nocturnes, deux se sont fait remarquer pour leur voracité : les araignées coureuses, principalement Hibana futilis, et la blatte asiatique, Blattella asahinai. Les premières sont friandes du puceron sauteur du coton (Pseudatomoscelis seriatus), explique l'entomologiste Bob Pfannenstiel, et 99% de leurs attaques se font de nuit.

Cheiracanthium inclusum dévorant des œufs de Saturniidés sur une feuille de cotonnier. © Bob Pfannenstiel/ARS

Le jour et la nuit : deux mondes distincts

« Il y a une vie abondante et diversifiée sous terre, avec des prédateurs comme les Carabidés, les Staphylinidés, les araignées, les criquets et les opilions » rappelle Jonathan Lundgren, entomologiste lui aussi. Comment un si grand nombre d'espèces peuvent-elles coexister dans un espace aussi restreint que les premiers centimètres du sol ? Les recherches de Lundgren font penser que la séparation temporelle jour-nuit pourrait être l'explication. « Ainsi, même si deux espèces de Carabidés sont abondantes dans un même espace restreint, ces animaux se rencontrent rarement lors de leur chasse. »

Il est nécessaire de développer les échantillonnages d'insectes de nuit pour appréhender la totalité des interactions entre prédateurs et ravageurs. Cela permettra de développer des stratégies pour optimiser la protection des cultures.

C'est dans ce but que Pfannenstiel et Don Weber, du Laboratoire Comportement et Biocontrôle des Insectes Invasifs du Maryland, ont organisé un symposium en novembre 2008 sur le thème Saisir la Nuit : l'Etude Nocturne de la Prédation des Insectes apporte un Nouvel Eclairage.

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