L'instrument NIRCam installé à l'intérieur de la structure Isim qui supporte et abrite tous les instruments de l'observatoire James-Webb. © Nasa
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NIRCam : qu'est-ce que c'est ?

DéfinitionClassé sous :télescope spatial James Webb , Nasa , NIRCam

La caméra dans le proche infrarouge (NIRCam, pour Near-InfraRed Camera) est l'imageur principal du télescope spatial James-Webb (JWST) dans le domaine de l'infrarouge proche (entre 0,6 et 5 microns). Cet instrument se compose de deux modules presque identiques qui pointent vers des champs de vision adjacents et peuvent être utilisés simultanément. Chaque module utilise un dichroïque pour observer également simultanément dans le canal à courte longueur d'onde (0,6-2,3 microns) et le canal à grande longueur d'onde (2,4-5,0 microns). 

NIRCam est aussi équipée de coronographes, des instruments qui permettent aux astronomes de prendre des photos d'objets très peu lumineux autour d'un objet central brillant, comme les systèmes stellaires par exemple. Notez que NIRCam a été utilisée comme analyseur de front d'onde pour permettre de contrôler l'alignement et le phasage du miroir primaire du JWST.

L'instrument NIRCam du JWST. © Nasa

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NIRCam est particulièrement adaptée aux principaux thèmes de recherche pour lesquels le JWST a été conçu. Ainsi, cet instrument détectera les premières phases de formation stellaire et galactique telles que les précurseurs des amas globulaires que nous observons aujourd'hui. On s'attend aussi à ce qu'il détecte la lumière provenant des premières étoiles et galaxies en cours de formation, de la population d'étoiles des galaxies proches, ainsi que des jeunes étoiles de la Voie lactée et des objets de la ceinture de Kuiper. Il devrait aussi réaliser des relevés de matière noire via des effets de lentilles gravitationnelles et fournir des informations significatives sur les disques proto-planétaires et les exoplanètes.

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