Une représentation artistique plutôt sommaire du rover chinois Zhurong qui devrait atterrir sur Mars d'ici quelques jours. © CNSA, YouTube
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Zhurong : qu'est-ce que c'est ?

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Zhurong est le premier rover chinois à s'être posé sur Mars, en mai 2021. Il a été lancé le 23 juillet 2020 à bord de la sonde Tainwen-1 qui a rejoint la planète Mars le 10 février 2021. Après plusieurs semaines passées à localiser l'endroit le plus propice pour faire atterrir le rover en sécurité, dans un environnement le plus faiblement encombré de gros rochers et le plus plat possible, Zhurong s'est séparé de la sonde le 14 mai. Le rover s'est posé en douceur, à 40 kilomètres du point visé, dans Utopia Planitia, une vaste plaine située dans l'hémisphère nord de Mars. Les coordonnées d'atterrissage dans la région d'Utopia Planitia sont les suivantes : 109,9 E et 25,1 N.

Avec cet atterrissage réussi de Zhurong, la Chine est devenue le second pays, après les États-Unis, à faire atterrir avec succès un rover sur Mars. L'ex-URSS avait bien réussi à poser un atterrisseur en plus ou moins bon état, Mars 3 en 1971, mais les communications avaient été interrompues environ 20 secondes après son atterrissage.

D'un poids d'environ 240 kilogrammes, Zhurong est plus grand que les rovers Spirit et Opportunity de la Nasa, mais fait environ un quart de la taille de Curiosity et de Perseverance. Doté de six roues motorisées qui lui permettront de se déplacer en crabe, Zhurong pourra rouler jusqu'à 200 mètres par heure. Il embarque six instruments, dont une caméra laser très similaire à l'instrument ChemCam du rover américain Curiosity. À cela s'ajoutent des caméras optiques, un radar pour sonder le sous-sol, un spectromètre, un magnétomètre et une station météorologique (mesures de la température, de la pression et du vent notamment). Ses quatre panneaux solaires produiront l'énergie nécessaire à son fonctionnement. Les données seront relayées par l'orbiteur Tianwen-1, voire la sonde Mars Express de l'Agence spatiale européenne si la Chine en fait la demande. Zhurong doit fonctionner pendant environ 90 jours.

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