Des lueurs énigmatiques illuminent le ciel de Mars

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[EN VIDÉO] Superbes aurores boréales  Quelques jours — le 12 octobre 2021 — après une éjection de masse coronale enregistrée du côté de notre Soleil — le 9 octobre 2021 —, les chercheurs ont été les témoins de la dynamique aurorale provoquée par l’événement dans notre atmosphère. Les images révèlent de splendides aurores vertes résultant d’interactions entre les particules énergétiques du vent solaire et l’oxygène de la haute atmosphère. Mais aussi une magnifique aurore violette plus rare et signe de la rencontre de ces particules avec de l’azote ionique. © All-sky camera, Kiruna Atmospheric and Geophysical Observatory (KAGO) within the Swedish Institute of Space Physics (IRF). Data provided as part of ESA’s Space Weather Service Network. 

« Hope », c'est le petit nom de la première mission interplanétaire développée par les Émirats arabes unis. Depuis février 2021, elle est en orbite autour de Mars. Avec pour mission d'étudier l'atmosphère et le climat de la Planète rouge.

Et les chercheurs qui l'opèrent viennent tout juste de publier les folles images qu'elle leur a renvoyées. Des images dans l'ultraviolet qui montrent d'énigmatiques lueurs. Des aurores boréales qui, comme un ver, serpentent du côté nuit jusqu'au côté jour de Mars. Le tout à quelque 130 kilomètres au-dessus de la surface planétaire.

Ce n'est pas la première fois que les astronomes rattachés à la mission observent ce genre d'aurores qu'ils qualifient de discrètes. Mais les chercheurs ignorent encore quel phénomène exactement peut produire ainsi des aurores boréales à l'échelle d'une planète entière, des aurores discrètes sinueuses.

Pour comprendre, les astronomes envisagent de se plonger dans les archives des données de missions sur Mars passées. Maintenant qu'ils connaissent l'existence des aurores discrètes sinueuses, ils espèrent y trouver des données complémentaires dans d'autres longueurs d'onde.

Une vue d’artiste des aurores discrètes sinueuses observées dans l’atmosphère de Mars par la mission Hope. © Emirates Mars Mission