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Vers Pluton et au-delà !

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Longtemps négligée, Pluton est la dernière planète de notre système solaire à ne pas avoir été explorée. Mais cette injustice sera bientôt réparée. La NASA a en effet donné son feu vert pour la construction d'une sonde automatique dénommée New Horizons, dont le lancement est prévu pour janvier 2006.

Crédits : usuario.tiscali.es

L'engin spatial devrait mettre neuf années pour atteindre Pluton et son satellite Charon.
Il devrait ensuite se diriger vers la ceinture d'astéroïdes de Kuiper située dans une partie très éloignée et encore peu connue de notre système solaire. En chemin, il s'offrira également un survol de Jupiter.

A bord, embarquera tout ce qui se fait de mieux en matière de caméras et spectromètres, mais pas d'instruments expérimentaux ; étant donné à la distance à parcourir, les scientifiques et ingénieurs qui ont planché sur la mission pendant près de douze ans ont choisi la fiabilité.

Les données recueillies et transmises à la Terre par New Horizons au cours de son voyage permettront sans doute d'en apprendre beaucoup sur la minuscule Pluton, au diamètre trois fois plus petit que celui de la Lune, et avant tout de confirmer son statut de planète, encore controversé.

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