Cette incisive appartenait à un membre de la famille Homo qui vivait déjà en France non loin de Tautavel, il y a 550.000 ans. S'agit-il d'un reste attestant l'existence du cannibalisme que l'on soupçonne chez l'homme de Tautavel depuis quelque temps déjà ? © Denis Dainat, EPCC-CERP Tautavel

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Dent de Tautavel : le plus vieux reste humain jamais trouvé en France

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Deux jeunes fouilleurs viennent de découvrir dans la grotte de Tautavel de quoi faire rêver leurs aînés préhistoriens et paléoanthropologues : une dent appartenant à un membre de la famille Homo. Âgée de 550.000 ans et baptisée Arago 149, elle repousse de 100.000 ans dans le passé la présence d'humains en France.

La grotte de l’Arago, encore appelée la Caune de l'Arago (en catalan « grotte » se dit Caune) est mondialement célèbre depuis le début des années 1970. C'est en effet là qu'a eu lieu la découverte de l'homme de Tautavel. Le débat se poursuit toujours quant à savoir si les restes fossilisés qu'il a laissé dans cette grotte proche du village de Tautavel (département des Pyrénées-Orientales), notamment le fameux spécimen Arago 21, appartiennent à Homo erectus ou, très probablement, à Homo heidelbergensis. Mais, ce qui est sûr, c'est que ce spécimen fait partie du groupe des anténéanderthaliens et que le crâne Arago 21 appartenait à un individu qui vivait il y a environ 450.000 ans.

Les fouilles que l'on fait depuis plus de 50 ans dans la Caune de l'Arago nous ont aussi révélé une industrie lithique associée à ce représentant du genre Homo ainsi que de nombreux restes d'animaux (bisons, rhinocéros, mouflons) qui prouvent qu'il était un chasseur efficace. Le site de Tautavel est une véritable machine à remonter le temps qui nous permet d'explorer une période du Quaternaire s'étendant sur plusieurs centaines de milliers d'années, à la recherche de réponses sur nos origines.

De gauche à droite Valentin (20 ans) et Camille (16 ans) ont découvert le plus vieux reste humain jamais trouvé en France. © Denis Dainat, EPCC-CERP Tautavel

Des hommes à Tautavel 100.000 ans plus tôt qu'on ne le pensait

On comprend que le site fascine et que plusieurs passionnés de la préhistoire et de la paléoanthropologie aient envie de se joindre aux fouilles que l'on y mène chaque année depuis des décennies. Deux jeunes chercheurs en herbe ont eu la chance d'être sélectionnés cette année et ils vont certainement s'en souvenir pendant longtemps. Valentin (20 ans) et Camille (16 ans) étaient occupés à fouiller leur carré ce jeudi 23 juillet 2015 quand ils ont fait la découverte d'une dent. Il s'est rapidement avéré qu'il s'agissait d'une incisive fossilisée constituant le plus vieux reste humain jamais trouvé en France. Âgée de 550.000 ans, la dent a été baptisée Arago 149 puisqu'il s'agit du 149e reste humain trouvé dans la grotte d'Arago.

Tony Chevalier, paléoanthropologue au Centre de recherches de Tautavel, décrit pour BFMTV la dent humaine de 550.000 ans découverte jeudi dans une grotte près de Perpignan. © BFMTV, YouTube

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